Ojos puestos en las estrellas

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La panameña Madelaine Mitchell Rojas García recuerda como si fuera ayer ese primer instante en que se sintió atraída por la mística del cosmos. Tras haber obtenido su doctorado en astrofísica estelar en la Universidad Estatal de San Petersburgo, en diciembre pasado, la joven comparte detalles de su pasión por la ciencia astronómica a través una entrevista en exclusiva con La Prensa, desde el país ruso.

Comenzó a sentirse embelesada por los astros en una clase de ciencias naturales en que su maestra, Marilyn Palmer, enseñaba sobre las particularidades del Sistema Solar. “En ese momento supe que quería ser astrónoma. Tenía 10 años. Comencé a leer mucho sobre astronomía, y así creció mi interés por esta maravillosa ciencia, ya que me planteaba muchas interrogantes sobre la formación, historia y futuro del universo. De allí en adelante me maravillaba ante el espectáculo de una noche estrellada. Por eso me gustaba salir de campamento y vivir en las afueras de la ciudad para tener la oportunidad constantemente de mirar hacia arriba. Siempre me sentí fascinada por las estrellas, galaxias, nebulosas, planetas y otros cuerpos celestes, y añoraba comprender el significado de todas esas bellezas. Me imaginaba otros mundos girando alrededor de sus estrellas a enormes distancias de nosotros, y me fascinaba la idea de algún día poder entender el concepto de ´infinito”.

Hoy, esa niña curiosa tiene 28 años, y trabaja en el Laboratorio de Astrofísica Experimental del Instituto de Astronomía de la Universidad Estatal de San Petersburgo, Rusia, en el que se dedica a la espectroscopía de estrellas peculiares, como lo son las estrellas de bario, las estrellas con exoplanetas y estrellas con discos de escombros.

“Me dedico a la determinación y análisis de la composición química de las estrellas, y ese es un tema actual e importante en el ámbito de la astrofísica, ya que permite entender la evolución de los sistemas estelares en los cuales se encuentran esas estrellas. Son de especial interés aquellas estrellas en las cuales su entorno circunestelar afecta el contenido de elementos en sus atmósferas, como por ejemplo, las estrellas de bario y estrellas con exoplanetas y con discos de escombros. El contenido de elementos en la atmósfera de estas estrellas es diferente al de las estrellas solitarias, y la naturaleza de los procesos físicos que conducen a esas abundancias anómalas no son del todo claras hasta ahora, lo que indica la necesidad de estudiar la composición química de estos sistemas”, cuenta Rojas García, quien tiene una licenciatura y una maestría en astronomía y astrofísica observacional (tomadas también en la Universidad Estatal de San Petersburgo).

Cómo describiría esta oportunidad de tomar este doctorado?

Fue complicado, ya que trabajé con astrónomos localizados en Brasil y Argentina. Incluso mi asesora de tesis no se encuentra en Rusia, y por esa parte a veces era difícil explicar y entender algunas cosas. Por lo demás, me siento muy agradecida y contenta por la oportunidad de estudiar lo que siempre quise ser.

Obtuvo una beca para su formación académica universitaria?

Sí, efectivamente, al principio fue una beca parcial gracias al Irarhu, luego al final de de la especialidad y durante el doctorado me ofrecieron un auxilio económico. La Secretaría Nacional de Ciencia, Tecnología e Innovación me respaldó un trabajo de investigación en 2009. La Federación Rusa ofrece una pequeña beca a estudiantes sobresalientes, y durante toda mi carrera siempre gocé de ese respaldo. Además, en la circunstancia de difícil situación financiera en que me encontraba en el momento de la salida de Panamá recibí el apoyo desinteresado del ingeniero José Sosa y su patrocinio durante el lapso de mis estudios.

Cuál destacaría que es la utilidad de la astrofísica? ¿Por qué considera que es importante que los jóvenes se entusiasmen en la ciencia astronómica?

La astrofísica es la rama más moderna de la astronomía. Apareció a mediados del siglo XIX y en tan poco tiempo esta ciencia se ha desarrollado a pasos agigantados. En nuestros días la astrofísica desempeña un papel crucial en el desarrollo de la humanidad, y su principal trabajo es proporcionar una perspectiva general de la historia del universo.

La astronomía nos enseña a mirar arriba en vez de los unos a los otros; que no importa cuan inmenso sea el cosmos. De todas formas estamos vinculados a él aunque no lo sepamos; nos abre una ventana a cosas maravillosas que ni siquiera pensábamos que podían existir. Todo esto es una maravillosa experiencia cognitiva para cualquier ser pensante y para la humanidad en general. El interés de explorar esas ideas proporciona a los jóvenes los conocimientos técnicos y la capacidad de razonar científicamente, necesarios para contribuir no solo a la astronomía, sino también a muchas facetas de la vida. Además, estimula la imaginación de una cultura cada vez más hastiada y materialista.

¿Actualmente está en Rusia? ¿Cuándo regresa a Panamá?

Sí, estoy terminando algunos trámites aquí en Rusia, pero pronto regresaré a Panamá para establecerme allá.

¿Cuáles son sus planes futuros en el mundo de la astrofísica?

En primer lugar deseo contribuir de manera efectiva al desarrollo tecnológico y educacional de la astronomía en Panamá. Cabe resaltar que el éxito en el área de la astronomía no se logra sólo con el simple hecho de contar con grandes telescopios, centros de investigaciones y subsidios directos de grandes potencias u organizaciones. Para obtener cosechas hay que empezar “por plantar la semilla”: introducir en los planes de estudio de primaria y secundaria charlas proyectadas hacia la ciencia y la tecnología; esto nos asegurará grandes especialistas que en el futuro buscarán la manera de realizar importantes proyectos. Paralelo a esto espero contribuir significativamente a la realización de trabajos de investigación en el campo del análisis de estrellas químicamente peculiares.

Avances por el desarrollo de la astrofísica en el país

Con Madelaine Rojas, al menos cuatro panameños están trabajando en astrofísica. Los otros tres son Rodney Delgado, doctor en astrofísica, actual director del Observatorio Astronómico de Panamá, de la Universidad Tecnológica de Panamá (UTP); Armando González Godoy, doctor en astrofísica, quien ha hecho investigaciones y estudios en el Instituto Max Planck (Alemania); y Eduardo Xavier Amador, doctor en física teórica-matemática y física computacional, científico asociado de la Universidad de Wisconsin, Milwaukee, EU.

La astrofísica es un campo muy interesante, pero, para el contexto panameño no tiene cabida, explica Louis Taylor, de la Asociación Panameña de Aficionados a la Astronomía. “Un panameño interesado en esta área, que cuesta tanto estudio, cuando entra al mercado laboral, solo encontrará cabida como profesor”.

Sobre esto, Amador opina que tal vez muchos panameños interesados en la astrofísica no optan por esa carrera porque no podrían desarrollarla satisfactoriamente en Panamá.

Por su parte, Taylor añade que la Universidad Tecnológica de Panamá está iniciando los primeros pinitos en el campo de la investigación astronómica que da cabida a la astrofísica, “pero es apenas un inicio, muy loable, pero pequeño y que no podría soportar una amplia demanda de interesados en esta ciencia”.

Aunque se trata de una carrera académicamente exigente, Rojas opina que cualquier persona que de verdad sienta interés por esta ciencia “puede llegar a ser astrónomo o astrofísico; es cuestión de querer y de sentir la vocación de serlo”. Añade que debido a que muchos países hoy se han unido para hacer proyectos de exploración del espacio, en muchas universidades e instituciones no solo se estudia esta ciencia, sino que se hacen muy buenos trabajos de investigación.

RELLA ROSENSHAIN

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