Relaciones con riesgos

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La reciente publicación Reduced Prevalence of Oral Human Papillomavirus (HPV) 4 years after bivalent HPV vaccination in a randomized clinical trial in Costa Rica, de la Agencia Internacional de Investigación, halló en una muestra analizada que la vacuna contra los VPH 16 y 18 disminuyó en un 93% de la prevalencia de infecciones orales de esos tipos, luego de cuatro años de vacunarse.

El universo de estudio –en colaboración con científicos de Costa Rica y el Instituto Nacional del Cáncer de EU– lo conformaron 7 mil 466 mujeres entre 18 y 25 años, que en 2004 y 2005 recibieron las tres dosis de la vacuna contra VPH tipo 16 y 18 o la vacuna contra la hepatitis A como medida de control. De estas, 5 mil 840 mujeres entregaron muestras orales para evaluar qué tan eficaz fue la vacuna contra este tipo de infección.

La otorrinolaringóloga María Dolores Tamez De León, del Instituto Oncológico Nacional (ION), señala que más de 200 tipos del VPH se han identificado en muchos organismos y es probable que el número vaya en aumento. Se trata del virus de ADN no encapsulado, que da lugar a un gran espectro de lesiones epiteliales con bajo potencial maligno (verrugas), y hay un subconjunto de “alto riesgo” que causa lesiones precancerosas, señala la doctora.

CÁNCER ORAL Y DE OROFARINGE

Antes, la mayoría de los cánceres de la orofaringe se asociaba al consumo del alcohol y tabaco.

Ahora se conoce que el 30% de estos se asocia al VPH, que se adquiere al practicar sexo oral. En el mundo cerca de 85 mil hombres y mujeres se detectan cada año con cáncer de orofaringe, y son los varones quienes padecen cuatro veces más la enfermedad, publicó The Lancet Oncology en 2012.

En el ION se registraron 56 defunciones por tumor maligno del labio, de la cavidad bucal y de la faringe en 2011. No se especifica si tuvieron relación con el VPH.

El hecho de que un estudio haya encontrado que la vacuna contra el VPH podría haber disminuido infecciones relacionadas con cáncer de la orofaringe crea expectativas, ya que “si logra comprobarse de manera definitiva podría ser otra indicación para el uso de la vacuna”, explica el ginecólogo oncólogo Jorge Lasso de la Vega, exdirector del ION.

Hay pruebas de que un porcentaje importante de cánceres de la orofaringe es causado por la infección del VPH, señala la otorrinolaringóloga Stella Rowley, jefa del Departamento de Otorrinolaringología del Hospital del Niño. “Muchos estudios han demostrado que estas vacunas son efectivas no solo en la prevención de infecciones por VPH, sino también en la disminución del riesgo de padecer lesiones precancerosas en el cuello del útero y el ano. Tiene sentido pensar que esta vacuna puede ser eficaz en la prevención de las lesiones orofaríngeas por VPH”. La médica añade que como estos cánceres tardan en desarrollarse, es difícil medir un impacto inmediato de la vacunación. “Pero dado lo que sabemos acerca de la relación entre el VPH y los cánceres orofaríngeos, podemos extrapolar que estamos previniendo cánceres que podrían ser causados por estas infecciones”.

ZONA EXPUESTA

El cáncer de orofaringe puede abarcar las células de revestimiento del paladar blando, las amígdalas, la base de la lengua y la pared posterior de la faringe, afirma la doctora Rowley.

¿Por qué la cavidad bucal se puede afectar por el VPH? La orofaringe es un área muy expuesta, ya que es la puerta de entrada de virus, bacterias y sustancias nocivas, y el VPH entra por contacto sexual e infecta a las células.

“La orofaringe está cubierta por un epitelio de células escamosas no queratinizadas, que es el mismo tipo de tejido que se encuentra en el cuello uterino y muchas otras superficies lisas y húmedas del cuerpo. Este tejido, al no tener queratina (proteína que cubre la piel y sirve de protección), es más vulnerable a infecciones”.

Stella Rowley advierte de que pequeñas lesiones en el tejido de la boca (que pueden producirse tras un cepillado enérgico) facilitan la entrada del VPH a las células. “Una vez que el VPH infecta las células, puede cambiar la forma en que las células expresan ciertos genes, lo que en última instancia puede conducir al cáncer. El VPH 16 incluye dos oncogenes, el E6 y el E7, que se ha demostrado puede causar que las células se transformen en células cancerosas”.

Añade que los tejidos de la orofaringe se renuevan constantemente, lo que implica que hay mucha división celular. “Cuando las células se dividen y se reproducen más, tiende a haber un mayor riesgo de cáncer debido a que cada vez que una célula se divide, existe la posibilidad de que pueda ocurrir un error o mutación. Estas mutaciones permiten que las células crezcan sin control, lo que conduce al cáncer”.

FORMA DE TRANSMISIÓN Y RIESGO EN ELLOS Y ELLAS

El VPH se transmite por contacto sexual. Esto abarca desde el contacto directo entre los genitales hasta el contacto de la boca con los genitales, subraya Rowley. “No se sabe aún si el VPH se propaga más fácilmente cuando va de la boca de una persona infectada a los genitales de la pareja o de los genitales de una persona infectada a la boca de su pareja, pero sí se sabe que es una infección de transmisión sexual, ya sea por contacto genital (con o sin penetración) o sexo oral”.

El médico Juan Miguel Pascale, subdirector del Instituto Conmemorativo Gorgas de Estudios de la Salud, explica que el riesgo de infectarse puede darse también por contacto oral-oral con una persona que tenga el virus en la cavidad bucal, “pero definitivamente, que originalmente lo obtuvo por un contacto sexual”.

El doctor Lasso de la Vega añade que la infección se puede adquirir a través de las manos, ya que se ha demostrado la existencia del virus en ellas. “De acuerdo con las prácticas sexuales, el contacto que pueda existir directo o indirecto favorece la transmisión”.

El riesgo de padecer carcinoma orofaríngeo de células escamosas aumenta si el número de parejas sexuales es mayor, si el inicio de la vida sexual se da antes de los 18 años, cuando no se usa el condón y si se ha tenido una pareja con un cáncer relacionado con VPH, publicó The New England Journal of Medicine.

“Teniendo en cuenta estos factores, algunos investigadores argumentan que los hombres podrían tener un mayor riesgo porque, en comparación con las mujeres, tienen más parejas sexuales en promedio, comienzan a tener relaciones sexuales antes que las mujeres y son menos propensos a usar condones. Algunos también han sugerido que la realización de sexo oral a una mujer puede producir una mayor tasa de infección que la práctica de sexo oral a un hombre, pero no hay estudios que demuestren esto. Aún no se conoce exactamente el porqué los hombres tienen una mayor incidencia de cánceres asociados al VPH”.

Medidas de prevención

El ginecólogo oncólogo Jorge Lasso de la Vega señala que, por ahora, no se puede recomendar el uso de la vacuna para prevenir el cáncer orofaríngeo, “pero puede recomendarse para prevenir el cáncer anal, ya que la vacuna tetravalente ha demostrado su utilidad en esos casos y la FDA la aprobó con este fin desde 2011”. También este organismo aprobó en 2009 su aplicación en hombres entre los 9 y los 26 años, señala la otorrinolaringóloga María Dolores Tamez De León. Para disminuir el riesgo de contraer el VPH a través del sexo oral, los métodos de barrera son los más útiles, porque el VPH se transmite por contacto de piel a piel, indica la otorrinolaringóloga Stella Rowley. En el caso del fellatio, el uso del condón impide el contacto boca-pene. En el caso del cunnilingus, el condón puede cortarse y abrirse, u otro tipo de plástico (plastic wrap) puede utilizarse como barrera en la vagina.

Aunque ninguno de estos métodos es eficaz al 100%, se puede reducir la posibilidad de contraer el VPH.

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