Representaciones e imaginarios de la Zona del Canal

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El establecimiento de la Zona del Canal en 1904, con sus mil 400 kilómetros incrustados en el corazón de la República, hizo del proceso de nation building en Panamá uno de los más complejos y accidentados que puedo imaginar.

Inventar una nación, construir una memoria colectiva, estructurar un imaginario nacional en medio de una protonación con el formato de una república al servicio de un canal extranjero, con una ruta de tránsito hipertrofiada, ocupada a perpetuidad por estadounidenses, con una capital fragmentada por una quinta frontera, y “caribizada” por mandato de la Zona, sin moneda propia, sin mártires ni héroes míticos a los que venerar, y en medio de la más perfecta heterogeneidad, fue una hazaña irrepetible.

En la Zona se impuso una sociedad basada en la segregación racial, donde maquilladas bajo las nóminas de pago gold roll y silver roll, se ocultaban las leyes Jim Crow. En Panamá, la Zona era imaginada como un espacio blanco, homogéneo, puritano, pulcro, ordenado, eficiente y civilizado, que se constituyó en el paradigma y la utopía de las élites republicanas eurocentristas, que se avergonzaban de las ciudades de Panamá y Colón: heterogéneas, libertinas, desaseadas, negras, ineficientes y bárbaras.

De este lado de la línea que separaba el mundo latino del estadounidense, las representaciones de la Zona proponían un paraíso terrenal a pocos metros de distancia. Antes de anhelar entrar a la Zona para recuperar la soberanía, los panameños soñaban con vivir y trabajar allí, comprar en los comisariatos, hablar inglés y tener una novia gringa. Era el American dream cruzando la calle.

Para los zonians, el discurso de representación de Panamá mostraba una selva atravesada por un canal americano excavado en los trópicos, gracias al dominio de la ciencia y la técnica alcanzado por los estadounidenses.

Pese a que raza y canal dominaron la estructura de la representación de la presencia estadounidense en Panamá, también coexistieron otros conectores de penetración, como los culturales, que adquirieron diversas manifestaciones, desde las misiones evangelizadoras y de alfabetización hasta las investigaciones científicas que buscaban la conquista de los trópicos. Panamá se representó así como un campo de experimentación, un laboratorio de medicina tropical, y ya, en 1924, se estableció oficialmente el Instituto Smithsonian.

El Canal impuso una frontera étnica y cultural que separó, por decisión de George Goethals, ingeniero jefe y primer gobernador de la Zona, el universo tropical latino del anglosajón. Las autoridades zonians desestimularon las relaciones entre ambos universos, recomendándoles a sus trabajadores gold no traspasar la frontera.

Como las narrativas negativas intentaban demostrar que en nuestro país existían condiciones climáticas diferentes que en la Zona, los enemigos declarados de los zonians eran no solo el clima, la selva y las enfermedades imperantes fuera de las murallas, es decir, en Panamá, sino también “la gente oscura con una cultura desconocida”. La idea de que en la Zona del Canal Estados Unidos había domesticado, “civilizado” los trópicos, estaba muy arraigada entre los zonians e incluso entre algunos panameños. Pese a ello, las ciudades de Panamá y Colón se convirtieron en las válvulas de escape de los soldados estadounidenses que no hallaban ventilación dentro del opresivo enclave canalero.

Pero no todos fueron desencuentros durante las siete décadas de existencia de la Zona tal como lo demuestra la interminable lista de matrimonios entre estadounidenses y panameñas de todas las clases sociales.

Arturo Chino Hassán recogió esta realidad en una tamborera que dice:

“Mi chola no quiere cholo/Porque está civilizada/Ay que chola más divina, solo quiere hablar inglés/ Porque dice que le gusta/ Cuando dice ´what you say´?/Ella dice que su amor es un gringo /De la Zona/Que la lleva en su motor/Y le habla en otro idioma”.

FUENTES

Editor: Ricardo López Arias Textos: Patricia Pizzurno

Fotografías: US National Archives

Comentarios: vivir+@prensa.com

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