Semillas científicas

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Cuadernos, lápices en mano y ojos atentos al entorno: insectos, arena, rocas, agua salada, algunos cangrejos que apenas se dejan ver, troncos secos, restos metálicos de un bote, mucha vegetación y la brisa que llega del Pacífico.

La misión asignada al grupo de niños y jóvenes era anotar en sus hojas aquellas interrogantes que resultaran de mirar a la naturaleza en acción en el Centro Natural Punta Culebra. “Anoten cualquier duda que tengan sobre lo que observen. Ninguna interrogante es tonta”, les dijeron antes Ernesto Gómez, científico del Instituto Smithsonian de Investigaciones Tropicales (STRI, por sus siglas en inglés), y Álvaro González, guía del Centro Natural Punta Culebra.

“De esas preguntas que hagan vamos a plantear hipótesis y haremos experimentos para comprobar si son ciertas”, apuntaron.

Así daba comienzo el programa Chispa del STRI, que formará científicamente por dos años a niños que viven en zonas de riesgo social, por medio de actividades, experiencia en el campo y la interacción con científicos y guías del STRI, finalizada la jornada en sus respectivas escuelas.

Los 50 chicos que empezaron el programa son de la Asociación Pro Juventud de San Felipe (Aprojusan), que vela por la continuidad escolar de la juventud del área y para que estén lejos de la violencia.

El objetivo de Chispa es inculcar liderazgo y una base científica a estos jóvenes para que puedan aplicarlo en su futuro escolar y académico, detalla Sharon Ryan, directora de Programas Públicos del STRI en Panamá.

Las clases se darán cada viernes en las instalaciones del Centro Natural Punta Culebra. Se atenderán grupos de 50 niños y jóvenes que recibirán la cátedra por cinco meses, y a lo largo de dos años unos 200 estudiantes se habrán beneficiado del curso, detalla Ryan.

Empezaron con Aprojusan, que trabaja con los chicos de San Felipe, El Chorrillo y Barraza, y los próximos grupos serán de otras organizaciones sin fines de lucro que también respalden a la juventud.

INTRODUCCIÓN A LA CIENCIA

El científico Ernesto Gómez y el guía Álvaro González son dos de los integrantes del grupo de mentores del programa Chispa, todos de entre 25 y 35 años.

A orillas de la pequeña playa del Centro Natural Punta Culebra, Gómez y González le explican con esmero al joven público que son las dudas las que han llevado al hombre a formar todo lo que vemos hoy. Al preguntarse el porqué de las cosas, es como se han formulado las teorías que han llevado al posterior entendimiento, enfatizan.

Y repiten: “Ninguna pregunta es tonta” y, de inmediato, plantean: “¿Saben si las hormigas se enferman?” Los niños se miran los rostros, ninguno contesta. Hay silencio.

Gómez sonríe y les dice que sí, que al igual que los humanos, las hormigas sufren enfermedades y el funcionamiento de su sistema inmunológico “resulta fascinante”.

Los mentores prosiguen: “¿Por qué las hormigas caminan una detrás de otra? ¿Porqué cargan hojas? ¿Qué hacen con esas hojas?... De todo esto vamos a aprender en los próximos encuentros por medio de un proyecto científico que haremos juntos”. Los chicos, al principio temerosos y con semblantes de roca, se mostraban ahora risueños. Estaban entrando en confianza.

En el otro extremo del centro natural, cerca del sendero boscoso, el otro grupo de niños y jóvenes escuchaba una cátedra similar de parte de otros científicos del STRI y de un voluntario de HSBC, patrocinador del programa.

Allí observaban árboles, plantas, hojas, y les adelantaban que el proyecto que desarrollarán en los próximos meses será sobre los hongos.

Gómez y González explican que tanto el proyecto acerca de las hormigas como el de los hongos buscan mostrarles a los estudiantes cómo funciona la naturaleza.

“Cuando estos niños vuelvan a ver una hormiga no van a verla como un simple insecto. Lo mismo con los hongos”, apuntan.

Con este sistema, aprenderán sobre ecología, evolución, vegetación y acerca del trabajo de observación, resaltan.

ALCANCE

El programa formativo se llama Chispa, porque, precisamente, busca encender esa chispa o curiosidad por el conocimiento, anota Rebecca Rissanen, coordinadora del programa.

Comenta que antes el STRI ha desarrollado iniciativas similares, pero esta vez tienen un mayor alcance y las clases son por más tiempo. La meta, agrega, es repetir la experiencia cada dos años.

FIN DE LA JORNADA

Profesores y alumnos terminan de hablar sobre los planes de las futuras clases. Entonces, para recrearse aprendiendo, deciden recorrer las atracciones del centro natural. Miran los acuarios, las estrellas de mar y disfrutan de la vista marina y sus encantos.

Los jóvenes de Aprojusan dicen, con entusiasmo, que ahora saben mucho más de hormigas y de hongos, y que les impresionó ver que los científicos son señores mayores con blancas barbas.

La clase había terminado.

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