Nace una nueva estrella

En 2004 el entrenador Ric Rhinehart quedó deslumbrado por una muestra de café de Hacienda la Esmeralda, que resultó ser geisha.
HECHO. Una notable calidad de café, más la utilidad del ciberespacio, se unieron para crear un hito en el mercado cafetero global. CORTESÍA HECHO. Una notable calidad de café, más la utilidad del ciberespacio, se unieron para crear un hito en el mercado cafetero global. CORTESÍA
HECHO. Una notable calidad de café, más la utilidad del ciberespacio, se unieron para crear un hito en el mercado cafetero global. CORTESÍA

Hoy se impone nuevamente el café geisha de tierras altas chiricanas como uno de los más cotizados del planeta. ¿Cómo llegamos aquí?

Cuenta Plinio Ruiz, presidente de la Asociación de Productores de Cafés Especiales de Panamá (SCAP), la historia de este extraordinario café y de la plataforma que lo llevó al estrellato.

“En el año 1999 o 2000, nació el interés por los concursos de café llamados ´The Best of Panamá´, y los miembros de la SCAP buscaban una herramienta eficiente y efectiva para ofrecer los lotes escogidos como lo mejor de la cosecha de cafés especiales”, cuenta.

En un evento del SCAA (Specialty Coffee Association of America), recuerda, “se acercó al puesto de SCAP, un exzoneíta con una novísima idea: una subasta mundial electrónica vía internet, desde California. Mi hermano Josué Ruiz, a la sazón presidente de SCAP, contrató al hoy reconocido sitio de subastas de café en línea, Stoneworks Auctions”.

Ruiz se remonta: “para los años de inicio de la SCAP (se fundó en 1996), los miembros éramos unos 15 productores entusiastas del café especial de tierras altas. Vivíamos precios deprimidos del comodity Coffee ´C´ de la bolsa de Nueva York (cosa que sigue igual) donde se cotizaba hasta en $0.40 por libra, o sea la mitad del costo de producción del entonces”.

Añade que tenían “un producto de altísima calidad, reconocida por compradores, que se podía vender a pesar del abundante café barato de terceros, y comenzamos a ir a competencias con pequeños lotes de gran calidad y a no someter nuestros lotes ante jueces locales, sino expertos reconocidos de todo el mundo, invitados que pagaban sus propios gastos para no influir en sus decisiones”.

En 2001 se realizó la primera subasta por internet, “en que cuadruplicamos los precios mundiales, lo que aunado al nuevo sistema de mercadeo causó gran ruido mediático, principalmente gracias a un extenso reportaje de la agencia de noticias Reuters”.

Llegó The Best of Panamá 2004. Para ese verano, la SCAP había organizado un seminario de “tazeo” con un joven entrenador, Ric Rhinehart, quien pidió muestras de café para las pruebas de aprendizaje.

Una muestra que había traído Daniel Peterson, de Hacienda la Esmeralda, sorprendió tanto a Rhinehart, que detuvo todo y pidió hablar con Price, el padre de Daniel, para presentar la muestra en junio, en el concurso internacional por el mejor café del mundo para ese año, que se llevaría a cabo en la Convención de Café Especial de América, que reunía a la crema y nata de la industria.

El esmeralda especial de Hacienda la Esmeralda de Boquete quedó de primero, con puntajes elevadísimos, superando a los de Kenya y Jamaica blue mountain. Allí vino otra sorpresa: se vendió a $21 por libra, estando el mercado mundial a $1.10 por libra.

En la subasta de 2007 se alcanzó otro hito. La puja superó los $99.99, lo que paralizó las computadoras que no podían digitar cientos. Tras resumir telefónicamente el proceso, el lote en cuestión, de la Esmeralda, se vendió a $130 la libra. Después, la ampliación de la oferta bajaría el precio un poco, pero ya la historia había sido escrita.

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