CR1, receptor del parásito de la malaria

El hallazgo del estudio, en el que participaron dos científicos panameños, podría contribuir en el desarrollo de una vacuna.

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MICROSCOPÍA. Usando tintes, observaron cómo el parásito (en azul) entra a la célula (rojo) usando el CR1. CORTESÍA/C. Spadafora MICROSCOPÍA. Usando tintes, observaron cómo el parásito (en azul) entra a la célula (rojo) usando el CR1. CORTESÍA/C. Spadafora
MICROSCOPÍA. Usando tintes, observaron cómo el parásito (en azul) entra a la célula (rojo) usando el CR1. CORTESÍA/C. Spadafora

Se calcula que cada año, la malaria ­una enfermedad causada por parásitos del género Plasmodium y que destruye los glóbulos rojos de la sangre (eritrocitos)­ mata alrededor de un millón de personas en el mundo, principalmente en África subsahariana.

El parásito es inoculado por un mosquito hembra del género anofeles infectado, pero también puede ser transmitido en transfusiones de sangre, al compartir agujas y jeringas, o de la madre al feto.

De acuerdo con la Organización Mundial de la Salud, hay cuatro tipos de malaria humana, causados por: Plasmodium falciparum, P. vivax, P. ovale y P. malariae. En años recientes, se han reportado también casos humanos por P. knowlesi, parásito que afecta a los macacos en el sureste de Asia.

El P. falciparum, que se encuentra distribuido en zonas tropicales y subtropicales de todo el mundo, es el que causa infecciones más severas y mortales.

Algunas medidas de prevención incluyen el control de vectores y el uso de insecticidas y mosquiteros en las viviendas. Una vez contraída la enfermedad, existen varias drogas para tratarla, algunas de las cuales se usan en combinación.

Durante muchos años, los científicos han tratado de desarrollar vacunas y otros métodos para combatir al parásito. Por ejemplo, en la primera fase de un estudio financiado por la Fundación Bill & Melinda Gates, y donde participaron los científicos panameños Carmenza Spadafora, del Instituto de Investigaciones Científicas Avanzadas y Servicios de Alta Tecnología (Indicasat-AIP), y el Dr. José Stoute, de la División de Enfermedades Infecciosas de la Universidad Penn State en Hershey (EU), se obtuvieron resultados positivos al usar microondas para atacar directamente al parásito, sin afectar células sanas.

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