Paleontología marina en el Pacífico

Conocer la historia ecológica a través del tiempo es importante para implementar medidas de manejo y conservación.

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BURICA. Tres formaciones de sedimentos se traslapan en esta península. CORTESÍA/Aaron O’Dea BURICA. Tres formaciones de sedimentos se traslapan en esta península. CORTESÍA/Aaron O’Dea
BURICA. Tres formaciones de sedimentos se traslapan en esta península. CORTESÍA/Aaron O’Dea

Al realizar estudios paleontológicos e históricos, los científicos pueden hacer reconstrucciones que permiten comprender los procesos ecológicos del pasado, el presente, y predecir lo que puede suceder en el futuro en distintos ecosistemas, si por ejemplo, hay cambios en la temperatura, en el nivel del mar o si hay un colapso en la productividad, explica Carlos De Gracia, del Centro de Paleoecología y Arqueología Tropical (CTPA) del Instituto Smithsonian de Investigaciones Tropicales (STRI).

De Gracia, estudiante de la Universidad de Panamá, comenzó a trabajar en 2005 en su proyecto de tesis de licenciatura en Zoología, asesorado por el Dr. Aaron O’Dea, científico asociado de STRI. Se enfocó en comprender qué sucedió en el Pacífico cuando se formó el istmo de Panamá, cómo cambiaron las comunidades marinas y las implicaciones de estos cambios.

Antes del surgimiento del istmo de Panamá ­que se estima terminó de cerrarse totalmente hace unos tres millones de años­ América del Norte y del Sur estaban separadas por mar y las comunidades de organismos se distruibuían a lo largo de lo que hoy día es Centroamérica. Pero, al cerrarse el paso entre el Pacífico y el Caribe, hubo cambios profundos en las corrientes marinas que incidieron en el clima del mundo, así como en la distribución de los organismos.

Los restos fosilizados de organismos con concha que se encuentran en el istmo, constituyen un registro de la vida marina que existía en las costas del Pacífico y del Caribe en los últimos 10 millones de años y que habitaban desde ambientes profundos, cuando el Caribe y el Pacífico aún estaban conectados, hasta las aguas someras, como las que se ven hoy en día a lo largo del Caribe, con apenas un millón de años de edad. (A. O’Dea, F. Rodríguez, C. De Gracia y A. G. Coates. Patrimonio paleontológico).

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