Patrones coevolutivos entre piojos y roedores

Para destinar recursos y aplicar iniciativas de salud pública, hay que conocer las relaciones entre parásitos y hospederos.

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SALUD. El 70% de los hospederos de piojos chupadores son roedores, ambos son vectores de tifus, hanta virus y otros patógenos. LA PRENSA/MCT Direct SALUD. El 70% de los hospederos de piojos chupadores son roedores, ambos son vectores de tifus, hanta virus y otros patógenos. LA PRENSA/MCT Direct
SALUD. El 70% de los hospederos de piojos chupadores son roedores, ambos son vectores de tifus, hanta virus y otros patógenos. LA PRENSA/MCT Direct

Al comprobar que son pocos los estudios que se han realizado sobre piojos chupadores –a pesar de que estos insectos, como sus hospederos (70% roedores), tienen importancia médica y veterinaria porque son vectores de tifus, hanta virus y otros patógenos bacterianos­ Mónica Contreras decidió aventurarse en una minuciosa investigación para contribuir a un mayor conocimiento sobre este tema en Panamá.

Como parte de su tesis de maestría en Ciencias Biológicas con orientación en Biología Animal de la Universidad de Panamá, estudió la relación filogenética o evolutiva de 15 especies de piojos chupadores que parasitan a 16 especies de roedores en Panamá.

Los piojos chupadores (Phthiraptera: Anoplura) constituyen un grupo de ectoparásitos permanentes de mamíferos euterios (animales vertebrados con mamas y placenta), que pueden dar pistas no sólo sobre su ecología y evolución, sino también sobre la de sus hospederos. Estos datos son relevantes para el país, indica Contreras, porque, al conocer su distribución y sus patrones evolutivos con sus hospederos, se podrían focalizar recursos e iniciativas de estudios sobre aspectos de salud pública.

Los piojos chupadores poseen adaptaciones morfológicas que les permiten maximizar su modo de vida sobre la superficie de sus hospederos; sin embargo, la relación filogenética entre los taxa de Anoplura y su relación coevolutiva con sus hospederos aún está por esclarecerse, agrega la científica.

En su trabajo, se enfocó en representantes de tres familias del suborden Anoplura: Hoplopleuridae, Polyplacidae y Enderleinellidae y, partiendo del análisis de 25 caracteres morfológicos de los piojos (longitud del cuerpo y la cabeza, etc.) elaboró diagramas llamados “árboles filogenéticos” para visualizar qué tan relacionadas estaban las especies.

“La relación filogenética indica si comparten un pool de genes, si es así, de alguna manera se evidenciará morfológica y ecológicamente; es decir, que tendrán estructuras parecidas y pueden estar en un rango de distribución similar. Y, posiblemente, pueden transmitir los mismos patógenos o vectores”.

Los resultados mostraron que las especies de piojos analizadas (de las familias Enderleinellidae, Hoplopleuridae y Polyplacidae) son monofiléticas, es decir, han evolucionado a partir de un ancestro común.

En cuanto a la relación de co-filogenia entre parásitos y hospederos, utilizando el programa TreeMap 2.0b, Contreras observó un patrón de coespeciación entre la familia de piojos Enderleinellidae y la ardilla gris (Sciurius variegatoides). Esto significa que, debido a su interacción, han tenido una relación evolutiva paralela.

También se evidenció un patrón de cambio de hospedero en Hoplopleura oryzomydis, H. nesoryzomydis y Neohamatopinus semifasciatus. Esta última especie de piojo, además, ha expandido su rango geográfico. “Posiblemente, N. semifasciatus hizo un cambio ancestral de hospedero, de múrido (ratas o ratones) a sciúridos (ardillas)”.

En los taxones de piojos Fahrenholzia ferresi y F. hertigise observó un patrón de duplicación, es decir, especies hermanas coexistiendo sobre el mismo hospedero.

Y en Polyplax auricularis, un patrón de sortin event, es decir, aún se desconoce si el parásito tiene la capacidad de colonizar nuevos hospederos.

Actualizar los registros de la biodiversidad de piojos chupadores y roedores hospederos en Panamá será una tarea necesaria en el futuro, opina Contreras, quien recomienda, además, hacer estudios biogeográficos y moleculares en aquellas taxa donde la relación aún no está clara, como es el caso de los piojos ectoparásitos de heterómidos (ratones con bolsa) y piojos ectoparásitos de cricétidos (ratones del nuevo mundo).

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