PAULO COELHO

La distancia entre los raíles

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APRENDIZAJE.

En cierta ocasión, mientras esperaba a mi editora polaca en una estación de tren, me puse a elucubrar cuál sería la distancia que había entre los raíles. Decidí preguntarle a un trabajador:

– A 143.5 centímetros.

La respuesta me pareció extrañísima. Lo lógico habrían sido 150 centímetros, o algún otro número redondo, fácil de recordar por los empleados.

– ¿Y eso por qué? – insistí.

– Eso es lo que hay entre las ruedas de los vagones.

– Pero las ruedas de los vagones se separan así por la distancia que hay entre los raíles, ¿no le parece?

– Mire: es así, y punto.

Entonces no lo sabía, pero aquella situación originaría en parte uno de mis libros (El Zahir); ¿hasta qué punto las cosas son de cierta manera porque sí? En el caso concreto de las vías, resolví buscar respuesta.

Me topé con más de dos mil páginas dedicadas al asunto. Una de las explicaciones más interesantes es que al principio, cuando construyeron los primeros vagones de tren, usaron las mismas herramientas que se empleaban para la construcción de carruajes. ¿Y por qué los carruajes tenían esa distancia entre las ruedas? Porque las antiguas carreteras se hicieron con esa medida.

¿Quién decidió esta anchura? Los romanos.

¿Y cuál fue la razón? Dos caballos tiraban de los carros de guerra de la época, y al poner lado a lado dos animales de la raza más extendida en ese tiempo, ocupaban 143.5 centímetros.

Cuando los emigrantes fueron a EU para construir el ferrocarril, no se preguntaron si sería mejor modificar la anchura, y siguieron el modelo.

Esto llegó a afectar a la construcción de transbordadores espaciales: los ingenieros consideraban que los tanques de combustible debían ser más anchos, pero se fabricaban en Utah, y debían ser transportados por tren hasta el Centro Espacial de Florida, por túneles que no permitirían el paso de nada diferente. Tuvieron que resignarse a lo que los romanos habían elegido como medida ideal.

Hay países que usan anchos de vía distintos, de manera que un tren tiene que parar en la frontera y pasarle su cargamento a otro (aunque Francia tiene un ancho de 1.43 metros, la distancia entre raíles en España es de 1.67 metro). Mi abuelo, que era ingeniero del Ferrocarril Central de Brasil, decía que en Brasil ocurría lo mismo.

Fui a comprobarlo en internet, y tenía razón: tenemos cuatro anchos diferentes: el francés, el español, 25 mil kilómetros con un metro de ancho (esto no logré comprenderlo) y unos pocos kilómetros con 0.76 centímetros entre los raíles.

¿Y todo esto qué tiene que ver con la vida? Pues todo.

En un momento dado de la historia, alguien apareció y dijo: debéis comportaros de esta manera. No importa si eso sucedió en un pasado remoto, sabemos que los romanos decidieron el tamaño de las carreteras y nadie decidió cambiar las cosas. Así mismo, muchas cosas en nuestras vidas tienen que cambiar, pero no encontramos el valor necesario.

Mientras no lo encontremos, tendremos que seguir sonriendo en las fotos, jurando amor eterno, pensando que la universidad es la meta de todos, cambiando de moda con cada estación, y teniendo esta increíble dificultad para que el tren de nuestra vida transite por lugares donde la medida de los valores es otra.

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