Houston ve comercio con Asia tras expansión del Canal

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Houston ve comercio con Asia tras expansión del Canal

8:58 a.m. - HOUSTON, Estados Unidos. (Reuters).- Depósitos que lo almacenan todo, desde barriles de cerveza a pollos congelados, se aglomeran a la vera de la autopista 146 al sur de Houston, y un feroz auge de la construcción está agregando más hectáreas, gracias a un proyecto aún mayor a 2 mil 900 kilómetros de Panamá.

Un plan de 5 mil 250 millones de dólares para triplicar la capacidad del Canal de Panamá termina en el 2014, abriendo camino hasta Houston para embarcaciones de carga de enormes proporciones que no pueden pasar por las actuales esclusas del canal y no quieren dar la vuelta a Sudamérica.

El prospecto de más y mayores barcos podría ser de gran ayuda para el muelle de Houston, que ya recibe más toneladas extranjeras que cualquier otro puerto estadounidense.

Con la mira puesta en alimentar la insaciable demanda de los consumidores estadounidenses por productos hechos en Asia, minoristas como Wal-Mart Stores Inc y Home Depot han construido cientos de miles de metros cuadrados de espacio de depósito en torno a los puertos de Houston.

"Están apareciendo en cada lugar", dijo Jimmy Jamison, director de operaciones de la Autoridad Portuaria de Houston, refiriéndose a los depósitos.

"Si esperan hasta la expansión del Canal de Panamá, esa propiedad no estará allí", agregó.

Muchos de estos depósitos fueron construidos de forma especulativa, o sin un inquilino definido, y muchos están vacantes.

Los funcionarios portuarios esperan que la capacidad vacante desaparezca una vez que el Canal de Panamá abra dos nuevas series de esclusas, la primera gran expansión desde que el canal fuera inaugurado en 1914.

ProyeccionesLas esclusas darán a enormes barcos de carga de gigantes exportadores como China una ruta marítima a puertos de la costa estadounidense del Golfo de México, como Houston.

Actualmente los mayores grandes barcos de carga de Asia deben descargar su mercadería en camiones o vagones de ferrocarril sobre la costa oeste de Estados Unidos (EU), o viajar vía el Canal de Suez hasta la costa Este.

Después de la expansión, los contenedores de transporte descargados en los muelles de Houston -que ahora van a otras ciudades de Texas como Dallas y San Antonio- podrían terminar en ciudades del centro de EU, como Chicago.

Houston es el puerto estadounidense más cercano al Canal de Panamá. El ensanchamiento del canal podría provocar un cambio en los patrones de transporte globales y disminuir la dependencia de puertos de la costa oeste como Los Angeles y Long Beach, que hace mucho vienen dominando el mercado estadounidense para la descarga de contenedores.

Aroximadamente un 14% del tráfico de carga recibido por el Puerto de Houston proviene del Canal de Panamá, un porcentaje que las autoridades portuarias dicen podrían crecer a un 25% para el 2020.

El puerto gastará unos mil 200 millones de dólares para expandir su terminal Bayport Container, a fin de permitirse recibir unos 1.4 millones de contenedores al año.

Además, se apresta a comprar gigantescas grúas capaces de descargar barcos post-Panamax, que pueden transportar hasta 12 mil 600 contenedores, casi tres veces el número actual.

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