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GOVERNMENT

Alemán defends PAN contracts

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Minister of the Presidency Álvaro Alemán said Thursday that the purchases made by the National Assistance Program (PAN) during the current government were "real," and not subject to the level of corruption the program experienced during the previous government.

"The companies that received the contracts previously were close to the regime," said Alemán, who is a member of the board of the Department of National Assistance (DAS), which replaced the PAN.

According to Alemán, the PAN was plagued with cost overruns during the previous government, while the current government has had a much tighter control on spending.

For example, he said backhoes were purchased by the program for as low as $56,000 a piece, while the previous government made the same purchase for $71,000.

On the accusations that contracts were intentionally structured to avoid oversight, Alemán indicated that these allegations are based on political interests seeking to damage the government of President Juan Carlos Varela.

Last week, prosecutors opened an investigation into the DAS and the Ministry of Housing for potential irregularities in the "Roofs of Hope" program.

Comptroller Federico Humbert refused to endorse the contracts issued by the program because they appeared to be manipulated to avoid oversight by keeping them under a $300,000 threshold.

The DAS replaced the PAN on Jan. 1.

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