APROVECHAR LAS OPORTUNIDADES

Cambiando esclusas

Un accidente inesperado me impidió compartir con el prestigioso equipo de economistas integrado por los doctores Hausman, Espinosa y Santos, que nos visitó recientemente con motivo de la presentación de su trabajo titulado Cambiando Esclusas: un diagnóstico de crecimiento de Panamá, en un acto convocado por la Cancillería.

Este estudio del equipo de investigadores del Centro Para el Desarrollo Internacional de la Universidad de Harvard, se ha convertido en un importante aporte, al señalar los factores que han contribuido a nuestro crecimiento económico. Resulta, además, una presentación oportuna por encontrarnos, precisamente ahora, en el análisis sobre cómo aprovechar en toda su dimensión las oportunidades que ofrece la ampliación del Canal.

La primera satisfacción frente a su lectura se enfoca en el hecho de que, después de más de una década de liderazgo en materia de crecimiento económico, por fin Panamá se convierte en objeto de estudio serio por parte de los principales líderes de opinión que monitorean el comportamiento de los países ante los retos que plantea el siglo XXI.

Es frecuente ver que nuestro país no se encuentra en las páginas amarillas del mundo económico moderno, y que en las gráficas que presentan los principales indicadores en estudios comparativos de instituciones financieras, el espacio para Panamá aparece en blanco. No es raro ver que los líderes de países de la región que exhiben resultados menos ambiciosos que los nuestros, son entrevistados en medios de comunicación internacionales, a diferencia de los panameños, a pesar de que hacemos historia en materia de crecimiento económico en este momento de duras realidades para la región.

A este reclamo que se me ha permitido hacer en otras oportunidades, la única respuesta recibida de parte de los autores, es la falta de cifras panameñas pertinentes que respalden sus investigaciones, tema que ya se está convirtiendo en una grave debilidad en muchas de las actividades que el país lleva adelante. Un ejemplo es la educación, en donde las estadísticas disponibles son pocas y poco confiables.

La segunda gran satisfacción que deriva de su lectura, es que el estudio valida lo que por muchos años han señalado y predicho los principales economistas panameños. Nuestra administración pública puede sentirse orgullosa de contar con destacados y bien formados dirigentes y funcionarios en el área de la economía, que han podido influir, a través del Ministerio de Economía y Finanzas, en el manejo exitoso de la actividad como política de Estado, sin caer en el deterioro que la intervención de una inclinación partidista ha provocado en la gran mayoría de los otros ministerios.

Con relación al contenido del estudio, no es algo nuevo plantear que nuestro crecimiento ha estado fundamentado en los servicios y que, entre ellos, el Canal ha sido el eje motor. Sin embargo, en este caso, dicho por las autoridades que respaldan el trabajo y de la forma en la que se presenta, la aseveración adquiere una dimensión fresca y sirve de base robusta para impulsar nuevas decisiones futuras.

Así mismo, no es nada nuevo que esta distinción, en cuanto a resultados de crecimiento, contrasta con la gran debilidad que representa para la sostenibilidad del sistema el grave problema de la injusta distribución de oportunidades de participación. Sigue siendo tarea pendiente el desarrollo de la agricultura y la industria para que contribuyan de manera más efectiva al alivio de esta presión social, tema que también es abordado sabiamente en el estudio. Sería necesario elaborar un paquete de políticas públicas que permitieran que el sector económico más dinámico de los servicios, especialmente en el área de la logística, arrastrara hacia arriba a los productores nacionales del campo y de la manufactura, como ocurre en otros países, y así obtener un crecimiento más balanceado del movimiento económico.

Sin duda, un enfoque novedoso del estudio consiste en destacar la importancia que tiene el sector construcción en este crecimiento, pero recordando la volatilidad que la actividad conlleva por el difícil balance entre la oferta y demanda en ese sector de la economía. Basta ver lo que ha ocurrido con el desarrollo inmobiliario en otras regiones para entender las consecuencias que tiene no prever los efectos de su comportamiento cíclico. La falta de una cultura de planificación, de prospectiva, de cambio y de estrategia nos bloquea a veces el pensamiento, impidiéndonos aceptar realidades diferentes que se presentarán en el futuro. El desarrollo de las competencias implícitas en el juego de ajedrez, que obliga a conocer las próximas jugadas y tener un plan para enfrentarlas, no ha sido una práctica habitual en nuestra planificación estratégica, cuando esta se practica.

El planteamiento dado en el estudio a la conveniencia del libre flujo de personal para la promoción de la inversión extranjera también es tema para el debate y obliga a prestar más atención al diseño de políticas que promuevan la transferencia de saberes y de oportunidades, que no se darán como un simple derrame. Para que la política sea sostenible debe ser socialmente aceptable y, en este sentido, cuando se produce la presión por la escasez de empleo, se hace más necesaria y difícil la justificación política de esta propuesta. Es cierto, sin embargo, que las limitaciones llegan a castrar las aspiraciones de instituciones como las universidades, que requieren contar con el necesario impulso del conocimiento extranjero para asegurar la renovación constante de su pensamiento.

Como ejemplo cito la experiencia de la Ciudad del Saber, que ha hecho un gran esfuerzo histórico por lograr que se produzca esa transferencia de saberes a nuestras universidades, empresas y profesionales, incluyendo este compromiso en sus contratos y convenios. Sin embargo, debemos reconocer que la falta de indicadores y de seguimiento para garantizarlo ha puesto en duda la efectividad de esta influencia beneficiosa.

Bien por el estudio, bien por sus autores y bien por las autoridades del Gobierno Nacional que convocaron al debate sobre crecimiento económico. Ojalá sirva para animar presentaciones similares sobre desarrollo social que, sin duda, constituye la auténtica debilidad en nuestras aspiraciones de bien común.

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