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La gran bestia de la guerra cumple 100 años

El 16 de septiembre de 1916, el tanque hizo su irrupción en la historia en la batalla del Somme: eran los Mark I británicos. Se presentaban como la solución al estatismo de las trincheras.

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La gran bestia de la guerra cumple 100 años

Es la gran bestia de la guerra terrestre, heredero del elefante que hizo temblar a la falange de Alejandro y a las legiones romanas, y del caballo, al que envió al matadero de la historia militar. El tanque, tenido durante buena parte del siglo XX como el arma decisiva de la guerra moderna, la combinación perfecta de movilidad, protección y potencia de fuego, y aún en el siglo XXI con un importante papel en los conflictos, cumple 100 años. Un siglo de sembrar el terror con su artillería y sus orugas en los campos de batalla, pero también en las ciudades, en la guerra y en la paz, en la Blitzkrieg –la guerra relámpago de Hitler–, y en tantos golpes de Estado.

El 16 de septiembre de 1916, el tanque hizo su irrupción en la historia durante la batalla del Somme: eran los Mark I británicos, unas bestias extrañas con forma romboidal que se presentaban como la solución al estatismo de la guerra de trincheras. La aportación de los primeros tanques –con desastres tácticos como en Cambrai (1917), donde se combinaron con la caballería tradicional, y Amiens (1918), donde cargaron medio millar de unidades– fue controvertida, pero habían llegado para quedarse: eran, sin duda, una realidad aplastante.

Símbolo del poder militar y también político, el tanque ha sido sujeto del arte, la literatura (de Keith Douglas al Curzio Malaparte de La piel y Kaputt, sin olvidar a Sven Hassel), el cine (La batalla de las Ardenas, Patton, La bestia, Corazones de acero), y los videojuegos, y se ha inmortalizado en imágenes arquetípicas arraigadas en la conciencia de la modernidad. Ahí están las columnas de panzers invadiendo Polonia en 1939; los T-54 soviéticos en Hungría en 1956 y en Checoslovaquia en 1968; los M41 Walker Bulldog cercando el Palacio de la Moneda chileno el 11 de septiembre de 1973; los Merkava israelíes apedreados por los chicos palestinos en las intifadas; la columna de carros Norinco, tipo 69/59 chinos, detenida ante un hombre solitario en la plaza Tiananmen en 1989; los Abram estadounidenses en el desierto iraquí en 1991... o, claro, los M-47 de Milans del Bosch circulando por las calles de Valencia el 23-F.

El tanque era un largo sueño bélico de invulnerabilidad en movimiento que ya dibujó Leonardo da Vinci, pero aunque hubo precedentes en forma de carretas y automóviles blindados, su plasmación real y efectiva no llegó hasta la I Guerra Mundial. Británicos y franceses lo desarrollaron paralelamente para romper las tablas con los alemanes en el devastado frente, y fueron los primeros los que lo hicieron debutar. El Mark I, que tenía versión “macho”, con cañón, y “hembra”, solo con ametralladoras, fue desarrollado a partir de tractores agrícolas estadounidenses. Las orugas, patentadas por la firma Holts, ya habían probado su funcionalidad en terrenos escabrosos y Scott los había empleado en sus expediciones a la Antártida. El nombre de “tanque” proviene de que a los primeros prototipos se los camufló bajo ese nombre como si fueran inofensivos depósitos de agua. La denominación se hizo popular, aunque el Ejército español siempre ha preferido denominarlos “carros de combate”, y de hecho en la vieja Brunete te arrestaban si los llamabas tanques.

La primera aparición de los Mark I (de los 50 previstos solo pudieron atacar 20) en el campo de batalla en 1916, en el sector de Flers Courcelette del Somme, sorprendió a propios y extraños. “Eran enormes monstruos mecánicos, algo como no habíamos visto nunca”, describió un soldado inglés al verlos lanzarse hacia las trincheras enemigas. “Nadie sabía qué eran, excepto que eran de los nuestros”.

Los primeros tanquistas trataban de evitar los cuerpos caídos, pero pronto lo dejaron por imposible inaugurando una espantosa tradición de aplastamientos, que tendrá un sanguinolento rastro a través de la historia y la literatura del carro de combate. Entre los famosos que han caído bajo sus cadenas, la fotógrafa Gerda Taro, atropellada durante la Guerra Civil española por un T-26 republicano, pero asimismo las tripulaciones están siempre bajo la amenaza de un final espantoso: los carros son susceptibles de devenir en hornos y ataúdes de acero. En Cambrai se perdieron 39 el primer día de ofensiva y uno de los “recuperadores”–una tarea muy desagradable– explicó que al abrir las puertas de la casamata de uno de los carros alcanzados e incendiados encontraron varios pares de piernas de pie, sin nada sobre ellas: el resto de los cuerpos se había volatilizado.

Los alemanes, que no habían confiado en los tanques en la primera (construyeron muy pocos, 22, los A7V Mephisto, con tripulaciones de entre 18 y 20 hombres) fueron los artistas del carro de combate en la Segunda Guerra Mundial, inmortalizando nombres como los de Rommel o Guderian. La guerra entre 1939 y 1945 supuso la apoteosis del tanque, con la aparición de modelos tan carismáticos como terribles, entre ellos el Tiger, el Sherman y el T-34. Los alemanes desarrollaron tanques pesados asombrosos. La contienda vio las batallas de tanques más gigantescas y brutales de la historia, como Kursk, con millares de carros enfrentados (hasta 6 mil según algunas fuentes).

Los tanques medraron bien en la Guerra Fría, sobre todo en el bloque comunista, con las masas de carros del Pacto de Varsovia que amenazaban con cubrir el mapa de Europa. Jugaron un papel esencial en las guerras árabe-israelíes, menor en Vietnam (los M-48), y luego han vuelto a verse en la Guerra de Irak. Su papel en la guerra contemporánea está por definirse, como lo está el armamento en un período de acelerada transformación hacia la completa automatización.

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