PUERTO ARMUELLES

La reactivación de la industria bananera: Hirisnel Sucre S.

En 2007, un año antes de que cerrara operaciones, la División de Armuelles exportó hacia el exigente mercado europeo 6.6 millones de cajas de banano (de 18 kilogramos) bajo la marca Chiquita, calidad premium. La operación totalizó una facturación de 32 millones de dólares, entregadas en Almirante, Bocas del Toro.

La producción correspondía a las 12 fincas que constituían la división bananera, de 3 mil hectáreas, propiedad de la Cooperativa de Servicios Múltiples de Puerto Armuelles (Coosemupar), que a partir de julio de 2003 le había comprado a Chiquita Internacional la plantación, empacadoras, equipos y demás instalaciones. La vendedora quedó con la exclusividad de la compra de toda la fruta producida por la compradora, a un precio por caja de calidad Chiquita premium de 5.50 dólares, el primer semestre del año, y a 5.00 dólares, el segundo semestre. Para efectuar esa compra, la cooperativa recibió un préstamo del Banco Nacional de Panamá, de aproximadamente 18 millones de dólares, que la vendedora Chiquita Internacional utilizó para liquidar las prestaciones laborales de todos los trabajadores de la división. Esta se mantuvo en operación durante 80 años.

La venta fue una condición hecha por Chiquita Internacional al gobierno de turno, debido a los constantes conflictos laborales que se produjeron y fueron causantes de grandes pérdidas para el empleador y los trabajadores.

El verdadero motivo que llevó a la división bananera a cerrar operaciones, a mediados de 2008, fue la imposibilidad de renegociar el contrato de compraventa de banano, firmado en julio de 2003, sobre el precio por caja, porque había una condición: que al establecer un nuevo precio de la caja, si una de las partes lo objetaba, continuaría aplicándose el precio anterior.

La compradora siempre objetó el nuevo precio, porque la vendedora, antojadizamente, aspiraba a recibir el incremento de forma retroactiva, lo que jamás aceptó la compradora. Esa disputa, más el incremento del galón de diésel a partir de 2004 (llegando a costar más de 4.00 dólares, del 2006 en adelante), hizo deficitaria la operación, especialmente el transporte del banano hasta el puerto de embarque. Cuando se firmó el contrato, el galón de diésel costaba 90 centavos de dólar.

Debo señalar que en el período presidencial 2004-2009, ocupé la Dirección Nacional del Banano, primero adscrita al Ministerio de Comercio y, después, al de Desarrollo Agropecuario y, a la vez, fui gerente interventor de la cooperativa, entre julio de 2006 y julio de 2008, periodo en el que el gobierno de turno apoyó financieramente a esta cooperativa, según lo establecido en la Ley de Incentivos a la Actividad Bananera, vigente.

Ese apoyo fue exclusivo para asegurar (de forma temporal) los 3 mil empleos directos que la división de Armuelles generaba y eran vitales para el país, para la provincia de Chiriquí y la región baruense.

Como panameño y profesional de las ciencias agropecuarias, veo con mucho interés las negociaciones que personeros del gobierno actual, las autoridades del Barú, el diputado Carlos Motta, el alcalde Franklin Valdés y los extrabajadores de la cooperativa realizan con la empresa multinacional Del Monte, para que se restablezca la actividad bandera en la división de Armuelles, y que su codiciado banano, de especificaciones premium, vuelva a ocupar los primeros lugares, por su excelente calidad en el exigente mercado europeo, como lo logró hasta mediados del año 2008. Esto generó actividades económicas y, en especial, empleos a sus habitantes, como históricamente fue desde hace ocho décadas.

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