Reconocimiento.Un acto de valentía le ganó el mayor premio ambiental en la actualidad.

Famoso botánico visita Panamá

Este congolés arriesgó su vida en dos ocasiones para salvar información científica de una reserva forestal.

Ingenio. Corneille Ewango, el héroe ambiental internacional, fue galardonado el mes pasado con el premio Goldman 2005, dotado con 125 mil dólares. Ingenio. Corneille Ewango, el héroe ambiental internacional, fue galardonado el mes pasado con el premio Goldman 2005, dotado con 125 mil dólares.
Ingenio. Corneille Ewango, el héroe ambiental internacional, fue galardonado el mes pasado con el premio Goldman 2005, dotado con 125 mil dólares.

Corneille Ewango se encontraba en un rincón de su herbario en la reserva forestal Okapi Faunal, analizando algunos datos, cuando reventó el conflicto armado en el noreste de la República Democrática del Congo (RDC) a finales de 1996.

Casi de inmediato, la reserva se convirtió en el objeto del saqueo y de la agresión de los militares contra todo lo que estuviera en su camino.

En ese lugar se desarrollaba un proyecto internacional de reforestación; un experimento científico que monitorea tres millones de árboles en 17 parcelas de 14 países en el mundo.

Ewango y sus colegas tenían miedo. Él trató de negociar con las fuerzas armadas para que dejaran a un lado la hostilidad y les permitieran continuar con sus investigaciones. Pero la situación se tornó aún más violenta, así que el botánico decidió huir con su esposa y tres hijos a la frontera con Uganda, no sin antes ocultar la información que le tomó 20 años recolectar. En una intrépida movida, enterró todos los archivos del herbario y se llevó consigo las copias electrónicas. Si lo descubrían, podía ser asesinado.

"Traté de proteger el herbario lo más que pude", contó sereno el botánico, en la terraza del Instituto Smithsonian de Investigaciones Tropicales (STRI), en la ciudad de Panamá.

SEGUNDA REVUELTA

Después de 18 meses, Ewango retornó al Congo y reanudó la operación científica. Pero al poco tiempo, en 1998, una segunda guerra desestabilizó al país de nuevo. Meses antes, el líder político Laurent Kabila subió al poder al derrocar la dictadura de Mobutu Sese Seko.

Esta vez, dos grupos guerrilleros congoleses iniciaron una sangrienta batalla. Una vez más, el plan de conservación en la reserva forestal de Okapi Faunal corría peligro. Era un área estratégica para la milicia, ya que contaba con una pista de aterrizaje desde donde transportaban municiones y comida.

Ewango mantuvo su posición como director del proyecto "porque el primer grupo militar estuvo dispuesto a colaborar", explicó. En octubre de 2001, los enfrentamientos se desataron en el pueblo de mil 500 personas. El otro grupo guerrillero tomó control del área.

"Estaban destruyendo todo y eran muchos hombres", recordó Ewango. "Traté de explicarles la importancia del laboratorio, pero no escucharon", continuó.

Una vez más, su misión pasó a ser la de proteger la data y el herbario con una colección de 4 mil plantas. Ewango colocó los informes de papel en bolsas plásticas y las enterró. "Salvó" la información electrónica en disquetes que guardó en su mochila. Y logró su cometido una vez más.

RECONOCIMIENTO

Ese acto de gallardía lo convirtió en un héroe ambiental internacional y el ganador del premio de activismo ambiental Goldman 2005, que recibió el mes pasado. Este reconocimiento premia los esfuerzos de individuos que intentan preservar y mejorar el medio ambiente, a menudo poniendo en riesgo su vida. Cada ganador obtiene la suma de 125 mil dólares.

Ewango visitó Panamá para participar en el simposio mundial de investigación en los bosques tropicales que realiza STRI, un evento que reunió a 120 especialistas de 23 países.

En la actualidad, Ewango es becario en la Universidad de Missouri, St. Louis, Estados Unidos.

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