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CIENCIA. HALLAZGO AUMENTA ESPERANZAS DE ENCONTRAR condiciones para la VIDA.

Hielo blanco en el planeta rojo

La sonda robótica enviada a Marte logró una de sus principales metas: encontrar rastros de agua.

El proyecto Phoenix Mars Lander era una misión de alto riesgo precedida por la sombra del fracaso.

EVAPORADOS. La secuencia fotográfica permitió verificar que los misteriosos trozos de materia blanca desaparecían como se supone que lo haría el hielo y no otro material. EVAPORADOS. La secuencia fotográfica permitió verificar que los misteriosos trozos de materia blanca desaparecían como se supone que lo haría el hielo y no otro material.
EVAPORADOS. La secuencia fotográfica permitió verificar que los misteriosos trozos de materia blanca desaparecían como se supone que lo haría el hielo y no otro material.

Aristides Cajar Páezacajar@prensa.comNo era sal. No era otra sustancia. Era hielo. Agua congelada. La búsqueda no había sido en vano. Los científicos del proyecto Phoenix Mars Lander tenían su primera gran recompensa, tras más de 10 meses de larga espera, un viaje de 679 millones de kilómetros y una inversión de 420 millones de dólares.

La noticia del hallazgo realizado por la sonda robótica en la superficie de Marte, divulgada el viernes pasado, era la confirmación de las teorías y los cálculos que habían servido para justificar, en medio del escepticismo, una misión de alto riesgo, precedida por la sombra del fracaso, y de cuya suerte dependía el futuro de la exploración al planeta rojo y los nuevos planes de la Agencia Nacional para el Aire y el Espacio de Estados Unidos (NASA).

Phoenix (Fénix) era, por lo tanto, un nombre bastante apto para la misión.

LA MISIÓN

El descenso en los polos marcianos se había convertido en una obsesión para los científicos luego de que en 2002, la nave Mars Odyssey detectara extensos mantos de hielo bajo la superficie en estas regiones del planeta rojo. Era preciso verificar esto en el terreno. Pero una sombra fantasmal parecía oponerse a tal esfuerzo.

En septiembre de 1999 la sonda espacial Mars Climate Orbiter se estrelló contra el planeta debido a un error de navegación provocado por una confusión de los técnicos que mezclaron unidades de medida del sistema métrico decimal con las del sistema inglés.

Pocos meses después, otro vehículo de la NASA, el Mars Polar Lander (MPL), se extravió cerca del polo sur de Marte. Luego vendría el descubrimiento del Odyssey, que no contemplaba descenso y que aumentó la presión. La NASA no podía permitirse perder otra misión.

Por tal razón, en agosto de 2003 la NASA seleccionó a la Universidad de Arizona para que pusiera en marcha la primera misión de su programa Scout, un conjunto de misiones de bajo presupuesto diseñadas para aprovechar los aportes del mundo académico y así abaratar costos.

De esta forma la Universidad de Arizona completó su proyecto. La sonda fue lanzada el 4 de agosto de 2007 en un cohete Delta II desde Cabo Cañaveral, Florida.

Sería la primera sonda que realizaría el aterrizaje con cohetes de retropropulsión y no con cojines anti impacto desde 1976. Su llegada al planeta rojo tuvo lugar el pasado 25 de mayo.

EL HALLAZGO

“Siento un gran orgullo y alegría al anunciar que hemos encontrado la prueba que hemos estado buscando de que es realmente agua helada y no algún otro material”, dijo el principal investigador de la misión, Peter Smith.

El martes pasado, la sonda había descubierto varios dados blancos cuando cavaba en el suelo, aunque la NASA fue cauta antes de anunciar que fuera hielo porque existía la posibilidad de que fuera sal.

Sin embargo una secuencia de imágenes mostró que los casi ocho dados desaparecían lentamente, confirmando para los científicos que era agua helada.

“Fue simplemente convincente”, dijo Smith.

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