INNOVA Estudian la biología de los tapires

Los animales en cautiverio podrían aportar información crucial sobre la especie, que es poco conocida.

La fragmentación de su hábitat reduce los corredores biológicos y podría afectar su diversidad genética.

La doctora Katey Pelican coloca las muestras de semen, selladas, en nitrógeno líquido para congelarlas. En el futuro, podrían usarse para fertilización in vitro. La doctora Katey Pelican coloca las muestras de semen, selladas, en nitrógeno líquido para congelarlas. En el futuro, podrían usarse para fertilización in vitro.
La doctora Katey Pelican coloca las muestras de semen, selladas, en nitrógeno líquido para congelarlas. En el futuro, podrían usarse para fertilización in vitro.

El doctor Budhan Pukazhenthi, criobiólogo del National Zoological Park (NZP) del Instituto Smithsonian de Washington DC, lidera una investigación en la que participa el Instituto de Investigaciones Científicas Avanzadas Servicios de Alta Tecnología (Indicasat).

Se trata del proyecto "Encuesta biomédica, genéticas moleculares y biología reproductiva del tapir en Panamá", que pretende determinar la dinámica genética de la población captiva (cómo están emparentados y qué tan exten- dida está la endogamia), el estado de salud de cada uno de los 24 animales en cautiverio y qué tan factible sería su reproducción asistida.

El tapir panameño es de la especie Tapirus bairdii, que habita desde México hasta el norte de Colombia, pero que en El Salvador está extinto. En Suramérica se encuentran el tapir de montaña y el de tierras bajas, y en Asia, el malayo.

Viven seis ejemplares en el Parque Summit. En El Valle de Antón hay cuatro en el Zoológico El Níspero, y 14 más en una reserva privada llamada Villa Griselda. Sus edades fluctúan entre los 13 meses y los 30 años, que se considera una edad avanzada para estos mamíferos parientes de los caballos y rinocerontes.

En las últimas dos semanas, Pukazhenthi y los doctores Katey Pelican y Luis Padilla, también del NZP, la bióloga panameña Gina Della Togna, los veterinarios Dioren Smith y Mauricio Caballero, y los cuidadores de cada recinto trabajaron en equipo para tomarles muestras de sangre a los animales para analizar sus glóbulos rojos y blancos, y ver si tienen anemia o infecciones, además de suero para analizar el funcionamiento de los órganos internos y serología para establecer el riesgo de enfermedades contagiosas.

Uno de los aspectos principales del estudio es la reproducción en el macho. "No contamos con información del semen de los tapires, porque nadie ha hecho esto antes. Queremos saber si producen semen de buena calidad, porque eso tiene un impacto en su reproducción. Además, vamos a congelar muestras para posible reproducción asistida en el futuro", dice Pukazhenthi.

LA CAPTURA DE DATOS

Se les dispara un dardo con sedante a los tapires, evitando que haya más de un animal en el recinto, porque podrían tornarse agresivos. Les cubren los ojos para mantenerlos tranquilos y sin estímulo visual. Se les monitorean las frecuencias y ritmos cardíaco y respiratorio, parámetros de respiración (saturación de oxígeno, producción de gases y valores sanguíneos), y les hacen exámenes físicos que incluyen condición general del cuerpo, estado de la piel, las patas y los dientes.

Los tapires "mayores" suelen tener desgaste dental e inflamaciones en las encías, que les pueden impedir masticar bien los alimentos. A veces, pueden requerir una extracción.

Los expertos tomaron muestras de pelos, sangre y de heces de los animales para ver si tenían parásitos. También se les hizo un ultrasonido abdominal y rectal para examinar sus órganos reproductivos. A las hembras se les hacía un examen intracervical para evaluar qué tan factible sería hacerles inseminación artificial. A los machos les practicaban una técnica llamada electroeyaculación para, mediante una sonda que transmite impulsos eléctricos, obtener semen. Este se diluye en una solución para extender la vida de los espermatozoides fuera del cuerpo y los científicos corren al microscopio y demás equipos para evaluar la motilidad y el pH.

Algunas muestras se congelaron. En el futuro, si la especie se extinguiera o mermara su población drásticamente, se podría hacer fertilización in vitro e implantar el material genético en madres sustitutas. Sin embargo, Della Togna afirma que el proceso de congelamiento y descongelamiento es crítico y varía según la especie.

A simple vista, los tapires parecen estar bien de salud, salvo por algunas lesiones leves en la piel causadas por las moscas o los pájaros, algunos problemas dentales, y callos o grietas en las patas y pezuñas. Según el doctor Pukazhenthi, se les hará recomendaciones específicas a los cuidadores y administradores de los recintos para mejorar el manejo de los animales y para disminuir la ocurrencia de reproducción entre parientes, que es común en poblaciones pequeñas.

En la naturaleza, los tapires son dispersores de semillas, que abonan con su estiércol. Al desplazarse, cruzan fronteras. Pero la fragmentación de su hábitat es una amenaza, pues la falta de corredores biológicos podría afectar su diversidad genética, disminuyendo la salud de su población.

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