INNOVA Los efectos del istmo de Panamá

Los fósiles incrustados en el suelo panameño cuentan la historia de un mundo con otro clima y otros habitantes. Hallazgos recientes revelan qué especies del Caribe vivían en el Pacífico y viceversa.

DIMINUTOS. Los briozoos son colonias de animales minúsculos que los paleontólogos interpretan. DIMINUTOS. Los briozoos son colonias de animales minúsculos que los paleontólogos interpretan.
DIMINUTOS. Los briozoos son colonias de animales minúsculos que los paleontólogos interpretan.

Cuando Centroamérica surgió hace 3.5 millones de años, el cierre del istmo de Panamá cambió el clima mundial y creó las corrientes de los dos océanos, lo que afectó la evolución de plantas y animales en ambos lados, y hasta la evolución de los seres humanos. La principal prueba de ello son los fósiles que cuentan la historia de ese pasado.

El paleontólogo Aaron O’Dea, del Instituto Smithsonian de Investigaciones Tropicales (STRI), estudia y se sorprende ante el hecho de que muchos panameños no conocen las riquezas paleontológicas de su país. Estos fósiles marinos, llamados briozoos pueden explicar cómo eran las condiciones del mar antes de que el istmo surgiera y generan información para saber cómo se comportará el ambiente en el futuro.

"He coleccionado fósiles en muchos países y Panamá es el mejor lugar para recolectar estos restos: es rica y llena de fósiles que son un registro increíble", comenta O'Dea.

Esta épica telúrica comienza hace millones de años, cuando Norte y Suramérica ya se habían separado de Europa y África. Las dos Américas eran continentes separados y, mientras la placa del Pacífico se movía, la acción geológica de ambos continentes las unió. La actividad volcánica a lo largo del istmo panameño creó más tierra y se movieron hasta conectarse.

Antes, como el Caribe y el Pacífico estaban conectados por un mar profundo, no se podía caminar a Colombia porque estaba a 3 mil 200 kilómetros de distancia, cuenta un entusiasmado O’Dea. Luego surgieron una serie de islas, un archipiélago y, finalmente, el istmo completo se compactó y se cerró.

O’Dea analiza la evolución de las especies en el Océano Pacífico y en el mar Caribe porque "para mirar al pasado, se necesita leer los fósiles". En verdad, la gente desconoce la importancia geológica que guarda este pequeño lugar y cómo afectó el mundo.

La lista de cambios ocasionados es impresionante: se formó el mar Caribe cálido, lleno de arrecifes, aguas cristalinas y casi nada de mareas. En cambio, el océano Pacífico evolucionó sin corales, en frías temperaturas y playas arenosas. Esas diferencias marcaron la fauna y flora marina en ambos lados.

"Bocas del Toro se ha movido a todas partes en los últimos 50 años. Hoy puedes ver arrecifes coralinos que se han movido y playas que estaban en otra altitud", dice O'Dea. Además, el nuevo puente terrestre permitió la migración de especies de animales entre Norte y Suramérica.

Panamá también ocasionó cambios climáticos en una escala global. Cuando el istmo se selló, las corrientes oceánicas, que son responsables por el clima mundial y determinan las temperaturas, cambiaron de dirección. El evento creó la corriente del Golfo, que lleva aguas cálidas a las costas de Europa e impide que el agua se congele durante el invierno.

"La formación de este pequeño pedazo de Tierra tuvo un efecto climático, desde la temperatura en Inglaterra hasta los icebergs de Groenlandia".

Otro efecto del istmo fue que la Tierra empezó a enfriarse, lo que ocasionó la glaciación de los polos. "Pienso que eso tuvo mucho que ver con la formación de los glaciares, porque fue el movimiento de temperaturas de los océanos lo que permitió estos fenómenos", opina O’Dea.

Otra interesante teoría señala que durante los mismos años que se consolidaba Centroamérica, el ambiente en África se secó. La evidencia de restos de homínidos que datan de esa época, indican que los monos empezaron a caminar en dos piernas en vez de saltar de árbol en árbol. La conexión allí implica que el cambio de la vegetación obligó a los animales, incluyendo a los humanos, a movilizarse y a colonizar otros lugares. "Panamá jugó un papel importante en esa parte de nuestra evolución, porque no eran humanos en ese momento, pero afectó a nuestros ancestros", opina O’Dea.

En días pasados, O’Dea y su equipo encontraron un nuevo sitio rico en fósiles en el área de Gatún y el sedimento que encontraron en el lado del Caribe era igual al del Pacífico.

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