PREVENCIÓN. Panamá ampliará programa de inmunización.

Nuevas armas contra las enfermedades

La población panameña estará protegida contra la influenza, la diarrea por rotavirus y la hepatitis A.

SALUD. La vacunación salva a millones de niños de la muerte. SALUD. La vacunación salva a millones de niños de la muerte.
SALUD. La vacunación salva a millones de niños de la muerte.

Antes de las vacunas, los habitantes del mundo se morían por sarampión, viruela o poliomielitis.

Muchas de estas enfermedades han resurgido en algunas partes del mundo, pero, en general, gran parte de la población mundial está protegida gracias a las vacunas.

Si la primera mitad del siglo XX presenció el desarrollo de varias de ellas -como lo establece la Organización Mundial de la Salud (OMS)- la segunda mitad fue el escenario para la investigación y desarrollo de otras 30 para enfermedades "que se consideraban crónicas y degenerativas, pero que hoy se sabe son el resultado de enfermedades infecciosas".

Las más recientes investigaciones apuntan hacia la puesta en el mercado de una vacuna contra el virus del papiloma humano -que puede causar cáncer cervicouterino- y otra contra el Helicobacter pylori, que tiene un papel importante en el desarrollo de la úlcera péptica y el cáncer gástrico.

También se buscan vacunas contra la infección por el VIH/Sida, la malaria y el dengue.

Al principio, la cobertura en América protegía a sólo 10%, pero hoy se mantiene en un promedio de 80% a 90%.

La OMS establece en sus estudios que entre 1987 y 1991 hubo una inversión de 544 millones de dólares en programas de inmunización en la región, 430 millones de dólares provenientes de presupuestos nacionales y otros 114 millones de dólares de ayuda internacional.

Hoy, los países necesitan más recursos, no solo por la introducción de nuevas vacunas, sino también porque se pretende una mayor cobertura que incluirá a niños, adultos y abuelos.

¿Cuál es la realidad de Panamá en el mundo de las vacunas y de la inmunización?

El sistema público de salud brinda cobertura para poliomielitis, difteria, tétano, tosferina, sarampión, paperas, rubéola y tuberculosis. Las últimas vacunas en introducirse fueron las de la hepatitis B y la de meningitis por Hemophilus influenza tipo B, en 2001.

Por eso es que el anuncio de la introducción de tres vacunas en el esquema nacional de vacunación para el próximo año no ha pasado inadvertido.

Son vacunas que protegen contra influenza, diarrea por rotavirus y hepatitis A.

Por qué son importantes

La diarrea no parece una gran cosa, pero cuando enferma a niños pequeños la deshidratación puede matarlos. Cada año, de hecho, causa la muerte de entre cuatro millones y seis millones de personas en todo el mundo, y el rotavirus carga con buena parte del problema.

Informes de la OMS indican que el rotavirus es causante de hasta el 70% de las hospitalizaciones por diarrea en el mundo, y del 20% de todas las muertes por esta enfermedad.

Por eso es que la introducción de una vacuna contra el rotavirus es "un gran paso", dice el presidente de la Asociación Panameña de Pediatría, José Almario. "El rotavirus es la principal causa de morbilidad en menores de dos años", agrega la fuente.

Las estadísticas del Ministerio de Salud (Minsa) colocan la diarrea como una de las tres enfermedades que más consultas genera en el sistema de salud. En la población de hasta 14 años es uno de los cuadros infecciosos más comunes, con 768 mil 794 casos atendidos durante 2004.

Las otras dos enfermedades con mayor morbilidad son la rinofaringitis -o resfriado común- y la influenza, que fueron responsables de 210 mil consultas médicas en 2004.

La hepatitis A, por su parte, se adquiere en lugares donde no hay agua potable y existen pobres medidas de higiene. La hepatitis A enferma el hígado y no es fatal pero, como explica Almario, "es una enfermedad altamente contagiosa y se pierden muchos días de escuela por esto".

La introducción de estas vacunas supondrá un aumento en el presupuesto de vacunas del país de 2.2 millones de dólares.

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