MODERNIZACIÓN. TODAVÍA NO SE SABE CUÁNTO COSTARÁ EL MEGAPROYECTO PARA AUMENTAR LA CAPACIDAD DE LA VÍA.

REFERÉNDUM, EL CAMINO OBLIGADO El Canal de Panamá, la ruta de 2007

La ampliación será decidida en una consulta ciudadana cuya fecha no se ha fijado. Los estudios no están listos.

American Presidents Lines advirtió que en tres años el Canal tendrá problemas para atender la demanda.

TRAVESÍA. El proyecto del Canal incluiría un tercer juego de esclusas para permitir el paso de barcos más grandes. TRAVESÍA. El proyecto del Canal incluiría un tercer juego de esclusas para permitir el paso de barcos más grandes.
TRAVESÍA. El proyecto del Canal incluiría un tercer juego de esclusas para permitir el paso de barcos más grandes.

En 2006 el país navegó por las aguas turbulentas de las reformas fiscales y de la Caja de Seguro Social (CSS). Pero eso ahora es historia. La decisión más importante aún no se ha tomado: la ampliación del Canal de Panamá.

Según el presidente de la junta directiva de la Autoridad del Canal de Panamá (ACP), Ricaurte Vásquez, aún no se ha definido el asunto porque faltan los estudios que determinarán, por ejemplo, el costo de la obra. La decisión debe tener el visto bueno de la mayoría de los panameños.

Ello es así porque la Constitución en su artículo 325 establece que "los tratados o convenios internacionales que celebre el Órgano Ejecutivo sobre el Canal de esclusas, su zona adyacente y su protección, así como la construcción de un canal a nivel del mar o de un tercer juego de esclusas, deberán ser aprobados por el Órgano Legislativo y, luego de su certificación, serán sometidos a referéndum nacional, que no podrá celebrarse antes de los tres meses siguientes a la aprobación legislativa".

CLIMA POLÍTICO

Muchos funcionarios se preparan para lo que parece inminente. Las proyecciones del crecimiento económico para los próximos años tienen un fuerte olor a un proyecto gigantesco como la ampliación. De hecho, las proyecciones en que se basó la nueva ley de la CSS fueron hechas sobre la base de crecimientos superiores al 7%, algo nunca antes visto en Panamá por lo menos en los últimos 30 años, según explica el diputado del opositor Partido Panameñista, José Isabel Blandón.

Las reuniones entre los magistrados del Tribunal Electoral y abogados de la ACP para discutir asuntos relacionados con el referéndum también hacen suponer que la decisión está a la vuelta de la esquina. Sin embargo, tanto Vásquez como Adolfo Ahumada, de la directiva de la ACP, plantean que no hay fecha.

En tanto, los dirigentes del Frente Nacional por la Defensa de los Derechos Económicos y Sociales (Frenadeso) -los mismos que adversaron las reformas a la CSS- se preparan para rechazar el proyecto de ampliación. La decisión, al final, la tendrán los panameños en las urnas. Todavía no hay fecha, lo que tiene nerviosos a los magistrados del Tribunal Electoral, quienes advierten que necesitan entre seis u ocho meses para organizar el referéndum.

Si el referéndum para decidir la ampliación fuera hoy, el proyecto tendría luz verde. Al menos eso es lo que revela la última encuesta de La Prensa realizada por la firma Dichter & Neira. Si el referéndum para la ampliación del Canal se hiciera hoy -diciembre-, el "sí" ganaría por amplia mayoría (57.9%) sobre el "no" (19.3%).

El número de indecisos se ubicó en 22.8%, lo que fue explicado por funcionarios de la ACP como algo normal debido a que no se han terminado todos los estudios.

LAS REGLAS DEL DEBATE

El magistrado del Tribunal Electoral, Dennis Allen, sostiene que la ACP no podrá usar recursos estatales en la promoción del sí en el referéndum. Para ello cita los precedentes de 1992 y 1998, donde se prohibió totalmente el uso de recursos estatales.

"Reconozco la preocupación del TE sobre la utilización de los recursos del Estado, pero también me preocupa cómo se aplicará esta disposición en este caso, porque se trata de un proyecto de Estado", señala el directivo de la ACP, Adolfo Ahumada.

El pasado 9 de diciembre un equipo de la junta directiva, integrado por Eloy Alfaro, Mario Galindo, Alfredo Ramírez y Eduardo Quirós, se reunió con los magistrados Allen, Eduardo Valdés y Erasmo Pinilla para discutir este tema. "No sé cómo va a quedar esto, pero confío en la inteligencia y capacidad de los tres magistrados", señaló Ahumada.

En relación a la preocupación de los magistrados sobre el tiempo que requerirán para la preparación de la consulta popular, Ahumada tiene una respuesta: "Todavía no hay propuesta: paciencia mucha paciencia".

El proyecto

El Canal de hoy puede llegar a operar a su capacidad máxima sostenible en menos de tres años. Con la serie de mejoras a corto plazo que establece el Plan Maestro de la ACP se extenderá su capacidad hasta el 2014 para satisfacer la demanda pronosticada.

Un estudio publicado recientemente por la naviera American Presidents Lines (APL) advirtió que en tres años el Canal de Panamá enfrentará problemas de capacidad para atender la demanda. La administración de la ACP por su parte confía en garantizar el servicio más allá de esa fecha "gracias al programa de modernización".

Para 2005 se espera que por el Canal transiten ya cerca de 280 millones de toneladas Cpsuab (Sistema Universal de Arqueo de Buques del Canal de Panamá).

La propuesta de ampliación incluye la construcción de un tercer juego de esclusas con sus cauces de aproximación y con mejoras a los cauces existentes. El Canal ampliado sería un sistema integral de tres carriles de esclusas que compartirían los cauces de navegación del lago Gatún y de las entradas en ambos océanos.

Las esclusas que se estudian serían de tres niveles con una configuración y características de operación similares a las del actual complejo de esclusas en Gatún. Se ubicaría un complejo de esclusas al oeste de las esclusas de Miraflores y otro en el lado este de las esclusas de Gatún. Los expertos del Canal, con el apoyo de consultores, han concluido que las ubicaciones más convenientes son aquellas que comenzó a excavar Estados Unidos en 1939 para el proyecto de tercer juego de esclusas y así aprovecharían las excavaciones originales con el fin de reducir los costos. Así que, al tener Panamá una esclusa con mayor tamaño, lograrán transitar no solo más buques sino que podrá transportarse más carga con menos buques, aumentando su rendimiento económico y eficiencia operativa, según Francisco Míguez, director del Plan Maestro de la ACP.

Pero la propuesta de ampliación también tiene opositores. El Movimiento Cívico Pro Panamá alertó que la amenaza de una ruta alterna por el deshielo de Canadá, además del índice de pobreza de 36.8%, son algunos de los factores que no justifican la inversión millonaria calculada en unos 10 mil millones de dólares.

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