los cables de wikileaks sobre panamá

Turbulencia en proyecto canalero

La embajadora de EU en Panamá se hizo eco de las quejas de las empresas que participaban de una u otra forma en el proyecto de ampliación del Canal.

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AL MÉRITO. El 6 de julio de 2010, Martinelli y Varela condecoraron a Barbara Stephenson. Cortesía: Presidencia de la República AL MÉRITO. El 6 de julio de 2010, Martinelli y Varela condecoraron a Barbara Stephenson. Cortesía: Presidencia de la República
AL MÉRITO. El 6 de julio de 2010, Martinelli y Varela condecoraron a Barbara Stephenson. Cortesía: Presidencia de la República

Panamá. -En 2008 y 2009, la embajadora de Estados Unidos (EU) en Panamá, Barbara Stephenson, informó en sus cables a Washington que había considerable “turbulencia” en el proceso de licitación para el contrato de construcción del tercer juego de esclusas, al punto que las empresas involucradas llegaron a dudar que el proyecto pudiera completarse exitosamente.

Pero estos problemas estuvieron escondidos del público. “La turbulencia en la licitación para la ampliación del Canal de Panamá solo se discute en círculos pequeños y no está presente en el dominio público.

Es asombroso [stunning] el mensaje y la disciplina mediática de los panameños en lo que es el más grande tema económico de Panamá”, señala un cable de noviembre de 2008.

“La ampliación de un canal es difícil”, comentó Stephenson en otro cable (octubre de 2008), dirigido a la secretaria de Estado y a los Departamentos de Tesoro, Comercio y Transporte de EU. Sin cuestionar el buen manejo del Canal por los panameños, ella señaló que una cosa es administrar la vía acuática y otra es administrar una obra de esta complejidad -y de “una escala sin precedentes”-.

Los cables hablan no solamente de múltiples demoras en licitar el tercer juego de esclusas -lo que por sí solo indicaba “turbulencia” en el proceso- sino también de interminables enmiendas a los pliegos para las propuestas. También se habla de fricción entre la Autoridad del Canal (ACP) y la empresa consultora contratada para apoyar la administración de la obra, CH2M Hill. La empresa aparentemente se quejaba con la Embajada de que la ACP estaba “estorbando” el proceso de licitación, lo cual hizo, según los cables, que CH2M Hill “advirtiera que el proyecto no podría completarse exitosamente si seguía el mismo rumbo”.

También había descontento por parte de los interesados en adquirir el contrato para las nuevas esclusas. La queja era que la ACP quería que todos los riesgos imprevistos cayeran sobre ellos sin ofrecer compensación adecuada para esos riesgos. Además, el pliego original contemplaba castigos “draconianos” por fallas de cumplimiento que podrían ser mínimas (en lugar de que el castigo fuera proporcional a la severidad de la falla). Según los cables, todo esto ahuyentó a algunas empresas; los franceses se retiraron y la empresa estadounidense, Bechtel, casi se retira. Bechtel le indicó a la Embajada que preparar su propuesta estaba costando un millón de dólares al mes, a causa de las enmiendas.

Por ello, el cable de 2008 se tituló “Agua turbulenta para la ampliación canalera” [(Rough Water for Canal Expansion). Nuevamente, Stephenson dijo que Bechtel y ACS (una empresa española) “han expresado inquietudes sobre la habilidad de la ACP para completar el proceso de licitación de manera completamente exitosa”. Ella señaló que las empresas estaban ponderando transferir sus esfuerzos hacia “proyectos más lucrativos” y que las demoras podrían provocar escasez de equipos. Caterpillar, por ejemplo, podría “perder la paciencia” y transferir su producción a otros proyectos.

Los próximos cables (se han divulgado cuatro más) ya no vuelven a mencionar esta “turbulencia”, pero sí relatan cómo la Embajada trató de ayudar a que Bechtel ganara la licitación, e incluyen críticas al proyecto por parte del presidente, Ricardo Martinelli y el vicepresidente, Juan Carlos Varela.

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