BIODIVERSIDAD. LOS TRÓPICOS ESCONDEN SUSTANCIAS QUE COMBATEN ENFERMEDADES.

Una gran farmacia natural

De muestras marinas se extrajeron sustancias ‘activas’ contra el parásito de la malaria.

El proceso para elaborar medicinas a partir de productos naturales es largo y costoso.

EXPLORACIÓN. Peritos del Instituto de Investigaciones Científicas y Servicios de Alta Tecnología (INDICASAT), como Luz Romero, realizan bioensayos en búsqueda de sustancias que combatan enfermedades tropicales como la leishmaniasis. EXPLORACIÓN. Peritos del Instituto de Investigaciones Científicas y Servicios de Alta Tecnología (INDICASAT), como Luz Romero, realizan bioensayos en búsqueda de sustancias que combatan enfermedades tropicales como la leishmaniasis.
EXPLORACIÓN. Peritos del Instituto de Investigaciones Científicas y Servicios de Alta Tecnología (INDICASAT), como Luz Romero, realizan bioensayos en búsqueda de sustancias que combatan enfermedades tropicales como la leishmaniasis.

Imagine que tiene una lupa con una magnificación de extraordinaria potencia para observar los detalles más recónditos de la Tierra. Enfoca su visión en las profundidades de la selva panameña y nota que, entre plantas, algas y corales hay microorganismos que nadie más puede ver.

Ahora, imagine su misión: encontrar cuál de todos, incluso los venenosos, pueden producir una sustancia que sirva para fabricar medicamentos que curen el cáncer o alguna enfermedad tropical. Y mientras más especies encuentra en ese lugar (donde abunda la biodiversidad), mayores son las probabilidades de descubrir el compuesto adecuado.

De eso trata el trabajo de investigadores como Marcelino Gutiérrez, científico panameño que realiza su doctorado en la Universidad de Santiago de Compostela, España.

Con las muestras marinas que ha recolectado, logró extraer sustancias que son "activas" contra el plasmodium, el parásito que causa la malaria.

Gutiérrez es uno de los 79 científicos panameños que laboran en el proyecto Grupos Internacionales Cooperativos de la Biodiversidad (ICBG, por sus siglas en inglés), programa dedicado a la bioprospeccióny financiado con fondos de Estados Unidos (EU) y del que Panamá forma parte.

La bioprospección implica recolectar, analizar, clasificar e identificar químicos en productos naturales con potencial curativo. Además es un incentivo para promover la conservación de la biodiversidad. Para 1993 se reportaba que el 57% de los productos farmacéuticos más prescritos en EU contenía al menos un compuesto natural.

Bajo el microscopio

Antes de dar con la cura para las enfermedades, hay algunos pasos a seguir. Primero, la Autoridad Nacional delAmbiente otorga los permisos para la recolección y exportación de muestras de plantas y diseña la estrategia para la protección de los parques nacionales.

Entonces, el Instituto Smithsonian de Investigaciones Tropicales coordina la recolección, transferencia y exportación de las muestras, y en el laboratorio de Bioorgánica Tropical de la Universidad de Panamá se identifican, extraen y purifican los compuestos.

Luego, el Instituto de Investigaciones Científicas y Servicios de Alta Tecnología realiza pruebas llamadas bioensayos, para encontrar el químico que combata enfermedades como la malaria, la leishmaniasis, el mal de Chagas, el cáncer y el dengue. En ese laboratorio también se extraen las sustancias que provienen de fuentes biológicas.

Especialistas en las universidades de Utah, Oregon, EU, y Santiago de Compostela, en España colaboran con muestras para los bioensayos de enfermedades tropicales. Así, los científicos que trabajan en el programa de ICBG en otros países intercambian información con los de Panamá sobre nuevos compuestos o tecnologías que han desarrollado para avanzar los estudios.

De hecho, el bioensayo de cáncer, desarrollado en Panamá, ya fue exportado al Instituto Nacional de Cáncer en Estados Unidos.

En este último año se han identificado varias sustancias derivadas de plantas y organismos marinos deno-minados cianobacterias, con potencial químico contra el cáncer y enfermedades tropicales, informó Todd Capson, coordinador del ICBG en Panamá. Pero, a pesar de los prometedores compuestos, aún no se han producido medicamentos.

"El proceso de descubrimiento y desarrollo de medicamentos es largo y costoso, explicó Capson. Admitió que "tomará años, antes de comprobar si alguna de las sustancias tiene algún uso clínico".

COMPONENTES DEL ICBG

.FINANCIAMIENTO: Instituciones de Salud de Estados Unidos y USAID asignan recursos y asesoría a los proyectos.

. PARTICIPANTES: Panamá, Madagascar, Papua Nueva Guinea, Vietnam y Laos.

. RECURSOS: El éxito del programa depende de la biodiversidad de los bosques y las costas de los trópicos.

Relacionado: Descubrimientos y pruebas inspirados en la selva

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