ENCUENTRO DE AMIGOS

Las 18 horas de Bush en el Istmo

El presidente se paseó por la ciudad sin tener que esquivar ninguna marcha y jugó con las estrellas de las Grandes Ligas.

EN EL CANAL. Martín Torrijos acompañó a George W. Bush a conocer el Canal que EU entregó a Panamá el 31 de diciembre de 1999. EN EL CANAL. Martín Torrijos acompañó a George W. Bush a conocer el Canal que EU entregó a Panamá el 31 de diciembre de 1999.

EN EL CANAL. Martín Torrijos acompañó a George W. Bush a conocer el Canal que EU entregó a Panamá el 31 de diciembre de 1999.

OFRENDA. Bush y su esposa, Laura, visitaron el cementerio
estadounidense de Corozal.
OFRENDA. Bush y su esposa, Laura, visitaron el cementerio <br> estadounidense de Corozal.

OFRENDA. Bush y su esposa, Laura, visitaron el cementerio
estadounidense de Corozal.

Fueron exactamente 18 horas y media que el presidente estadounidense estuvo en territorio panameño. Un alivio después de una conflictiva Cumbre de las Américas en Argentina y una fugaz visita a Brasil en la que los sudamericanos lo recibieron con multitudinarias protestas.

En Panamá fue todo lo contrario, el texano se encontró con su ‘nuevo mejor amigo’ en la región, el presidente Martín Torrijos, paseó por la ciudad sin tener que esquivar ninguna marcha e inclusive le quedó tiempo para lanzar pelota junto a las estrellas panameñas de las Grandes Ligas.

La visita se caracterizó por su férrea seguridad. La ciudad de Panamá estuvo paralizada, con avenidas enteras clausuradas que obligaron a muchos panameños a caminar kilómetros para llegar a sus casas y trabajos.

El servicio secreto estadounidense se apoderó de la seguridad del evento, sometiendo inclusive a la policía panameña a sus estrictos registros.

A las 8:20 de la mañana, Bush y su esposa, Laura, iniciaron su ajetreada agenda en el Palacio de las Garzas. En la entrada los esperaba un visiblemente nervioso Martín Torrijos a quien su esposa, Vivian, parecía reconfortar con palmaditas en la espalda.

Fue tal vez el nerviosismo que hizo casi imperceptible el saludo de Torrijos, pero sí se pudo escuchar el de la primera dama: " Mr. President, how are you? It is so good to see you" (Señor presidente, ¿cómo está? Es tan bueno verlo, dijo).

En la conferencia de prensa posterior a la reunión bilateral, el presidente estadounidense agradeció el apoyo panameño durante la cumbre en Argentina para la reactivación del Área de Libre Comercio (Alca) y no escatimó elogios para su homólogo panameño.

"Usted es un buen amigo, tiene un fuerte liderazgo", dijo Bush.

Fue también la ocasión para que ambos evidenciaran que el tema de la limpieza de los polígonos de tiro sigue siendo la piedra en el zapato de la relación diplomática.

"No siempre habrá puntos de coincidencia, pero siempre habrá el diálogo", dijo Torrijos.

Por su parte, Bush dijo que su gobierno ya había cumplido con ese tema pero que como "amigos" podrían continuar buscando una solución.

Después de esta reunión, Bush y su comitiva se dirigieron al cementerio norteamericano de Corozal, en donde la pareja presidencial estadounidense colocó una corona de flores ante el monumento de soldados caídos en cumplimiento del deber, hizo una breve reverencia y se retiró. Todo el acto protocolar no duró más de cinco minutos.

Fue en su siguiente parada, las esclusas de Miraflores, donde el mandatario y su esposa estuvieron más tiempo. Bush, el primer presidente estadounidense en visitar la vía interoceánica luego de que esta revirtiera a Panamá en 1999, no ocultó su entusiasmo al entrar a la caseta de control de las esclusas.

Se tomó fotos con los operadores del Canal, escuchó las explicaciones del administrador, Alberto Alemán Zubieta, y hasta cerró las compuertas de las esclusas para que la nave Sirios completase su travesía hacia el Atlántico.

En las esclusas, el mandatario también sostuvo su reunión con 17 representantes de la sociedad civil -desde exportadores y abogados hasta estudiantes- y almorzó.

El mandatario estadounidense cerró su visita con una de sus grandes pasiones: el béisbol. El ex dueño de los Rancheros de Texas acompañó a estrellas panameñas de las Grandes Ligas durante la inauguración de una clínica de béisbol para ligas infantiles en la Ciudad del Saber.

Bush parecía un compañero más de Mariano Rivera, Roberto Kelly, Carlos Lee y Olmedo Sáez. Como un profesional, calentó el brazo antes de hacer sus lanzamientos a Einar Díaz y le pidió al receptor reserva de los Cardenales de San Luis que se arrodillase en el campo para dificultarle sus tiros.

A las 3:10 de la tarde, el Air Force One despegó del aeropuerto de Tocumen rumbo a Virginia, Estados Unidos. Así finalizó Bush su fugaz visita que prometió repetir.

"Le prometo, Sr. Presidente (Torrijos), que cuando ya no sea presidente, regresaré para ir de pesca con usted", dijo.

Panamá fue la perfecta clausura para el accidentado periplo de Bush por Latinoamérica, sin contratiempos ni roces diplomáticos.

El gusto, sin embargo, le durará poco. En casa lo espera una de las peores crisis políticas de su administración. En momentos en que sufre los niveles más bajos de popularidad desde que llegó a la Casa Blanca en 2001, Bush enfrenta ahora el juicio de miembros clave de su gobierno por la infiltración de seguridad en la CIA que tambalean su ya debilitado gobierno.

(Vea La cita con la sociedad civil) Los temas que se trataron en la mesa redondaCinco miradasAdemás en Panorama

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