FINAL. UN EQUIPO HERMANADO Y UNIDO.

El secreto mejor guardado

La selección panameña de fútbol tenía un secreto: un equipo técnicamente fortalecido y muy unido

ENTRENAMIENTO. Ángel Luis Rodríguez, Luis ‘Matador’ Tejada, Roberto ‘El bombardero’ Brown y Ricardo ‘Patón’ Phillips durante una práctica en el estadio de los Gigantes en Nueva Jersey. ENTRENAMIENTO. Ángel Luis Rodríguez, Luis ‘Matador’ Tejada, Roberto ‘El bombardero’ Brown y Ricardo ‘Patón’ Phillips durante una práctica en el estadio de los Gigantes en Nueva Jersey.
ENTRENAMIENTO. Ángel Luis Rodríguez, Luis ‘Matador’ Tejada, Roberto ‘El bombardero’ Brown y Ricardo ‘Patón’ Phillips durante una práctica en el estadio de los Gigantes en Nueva Jersey.

NUEVA YORK, Estados Unidos. Mientras el mundo entero los miraba avanzar llamándolos "la sorpresa de la Copa de Oro" y sin creerse del todo lo que ocurre, la selección panameña de fútbol tenía guardado un secreto que solo ellos conocían: un equipo técnicamente fortalecido y más unido que nunca.

Apenas inaugurado el torneo de la Confederación, Panamá venció a Colombia 1–0 en Miami. Siguió avanzando hasta los cuartos de final, donde expulsó de la Copa a Sudáfrica, lo que lo colocó inmediatamente en la semifinal. Para entonces, ya habían logrado que todos los ojos se posaran sobre ellos y que los fanáticos, en Estados Unidos y en Panamá, caminaran por las calles borrachos de victoria y confianza en su selección.

El último alboroto lo causaron el jueves pasado, cuando se enfrentaron nuevamente ante un dolido equipo colombiano que venía con ganas de revancha, pero que se las tuvo que guardar en el bolsillo. De pronto, Panamá estaba en la final y esta tarde se enfrenta a Estados Unidos.

¿Dónde está el secreto? ¿Cómo ha podido Panamá llegar tan lejos en el torneo de la CONCACAF cuando llevaba más de 10 años sin participar? ¿Qué tiene la selección que lo ha hecho posible?

Para el veterano Jorge Dely Valdés, capitán del equipo panameño, el "culpable" de esto es que "nosotros no tenemos un fútbol profesional y muchos de los jugadores tienen que trabajar para llevar el sustento a su casa. Desde que el Cheché llegó a Panamá, se ha hecho que crean en ellos y los ha convencido de que tienen las condiciones y la capacidad para jugar".

De esa forma, asegura Dely Valdés, los resultados llegaron por sí solos. Y lo que fue una sorpresa para los demás, ya anidaba en forma de confianza en el corazón de los jugadores antes de salir de Panamá. Dely Valdés comenta que la fe en Dios y en ellos mismos ha sido un elemento esencial en el desarrollo de la confianza del equipo. "Gracias a la fe, mira dónde estamos", comenta.

Ricardo Phillips, quien se crió en El Marañón y empezó a jugar fútbol profesional cuando tenía 18 años, está de acuerdo. "El equipo estaba pasando por un mal momento y nadie pensaba que íbamos a llegar hasta aquí, pero como grupo estamos convencidos de que incluso podemos hacer mucho más", dice Phillips, quien asegura que el secreto se encuentra "en la hermandad entre los compañeros".

Adiós a Colombia

Con dos goles de Ricardo Phillips y uno de Jorge Dely Valdés, Panamá despidió a Colombia de la Copa de Oro el jueves pasado.

"Sabíamos que iba a ser un partido difícil porque ya le habíamos ganado 1–0 y el equipo de Colombia estaba herido", dice Phillps.

Phillips cuenta que cuando anotó el tercer gol sintió que le había dado un "aire" al equipo. En ese momento el marcador se encontraba 2–1 a favor de Panamá y de haberse producido un empate, hubiera sido difícil afrontar un tiempo extra de penales porque, de acuerdo con el jugador, todos se encontraban demasiado cansados.

Sin embargo, José Hernández, el técnico del equipo, los tiene bien instruidos para que no den por sentada la victoria hasta que el árbitro no dé el partido por concluido. Pero eso no impide que cada quien disfrute sus momentos.

"Ese gol significó mucho para mí porque lo metí en el preciso momento en el que el equipo lo necesitaba", dice Phillips.

Dely Valdés y Phillips están de acuerdo en que cada equipo al que se enfrentan es distinto. Unos son más rápidos, otros tocan y mueven más el balón y otros tienen juegos más sencillos. ¿Cómo es el equipo de Panamá?

"Creo que el estilo de Panamá es una mezcla: tiene jugadores rápidos y también de muy buen físico", opina Dely Valdés.

(Vea 2A)

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