ENTREVISTA.

‘Este es el siglo de la ciencia tropical’

Eldredge Bermingham, nuevo director del Smithsonian, habla de los nuevo cambios y desafíos.

El biólogo explica por qué tantos científicos de todo el mundo quieren internarse a estudiar el bosque local.

FASCINACIÓN. Eldredge Bermingham tiene dos décadas de experiencia como biólogo en Panamá. FASCINACIÓN. Eldredge Bermingham tiene dos décadas de experiencia como biólogo en Panamá.
FASCINACIÓN. Eldredge Bermingham tiene dos décadas de experiencia como biólogo en Panamá.

En tiempos de cambio climático, las noticias que llegan desde Washington son interpretadas por los hombres de ciencia como una ráfaga de aire fresco y renovador. Al menos así lo entiende el biólogo Eldredge Bermingham, nuevo director del Instituto Smithsonian de Investigaciones Tropicales (STRI, por sus siglas en inglés).

Bermingham -quien asumió su cargo el pasado 29 de marzo- llega de prisa del laboratorio marino de la isla de Naos a la entrevista, en su oficina de la sede del STRI en Ancón. Saluda y sonríe, sudoroso y entusiasmado. Viste zapatos casuales y camisa manga corta.

El nuevo jefe de la comunidad científica habla de los cambios en la organización, de sus prioridades y de las oportunidades de la llamada "ciencia tropical".

Se muestra optimista con los cambios en Washignton, donde está la sede central del célebre Instituto Smithsonian, del cual depende el STRI.

Y tiene buenos motivos para ello. Desde ayer, su jefe directo, Ira Rubinoff, asumió de manera formal el cargo de subsecretario de las ciencias del Smithsonian, en Estados Unidos.

Rubinoff, quien tiene cerca de 40 años de experiencia en el estudio de bosques tropicales y biología marina -particularmente al frente del STRI- será ahora el máximo jefe de las ciencias del Smithsonian.

El científico llegó allí tras el alejamiento de Cristian Samper, quien entre 2001 y 2003 se desempeñó como subdirector y director encargado del STRI. Samper, a su vez, fue designado secretario del Smithsonian de forma interina por la junta de regentes, luego de la polémica salida de Lawrence Small, en medio de acusaciones por sus elevados gastos.

¿Habrá un giro en la conducción del Smithsonian?

Espero que sí. Antes el secretario estaba concentrado en los negocios del Smithsonian. En este momento en el Washington Post y en The New York Times todo el mundo habla de que otra vez llega al Smithsonian alguien que entiende de ciencia. Históricamente el líder fue un científico. Solo los últimos dos se enfocaron en los negocios.

El Smithsonian, a cargo del STRI en Panamá, de 18 museos y del Zoológico Nacional en Washington, recibe la mayor parte de su presupuesto del Gobierno Federal. El STRI, según Bermingham, recibe unos 15 millones de dólares anuales y no tiene problemas de infraestructura. "La distancia de Washington permite mayor independencia en las decisiones", explica.

¿Cuáles serán sus prioridades?

Me enfocaré en la ciencia. Nuestra costumbre es buscar científicos para que hagan lo que les gusta hacer: investigar. Aquí tenemos 40 científicos permanentes, la mayoría de Estados Unidos, pero también de varios países del mundo como Grecia, Canadá, Venezuela, Australia, Inglaterra y Uruguay. Cada año tenemos casi mil científicos o investigadores visitantes. La nómina de empleados es de 340 ó 360 personas.

class="mce"> >>¿Cuántas investigaciones están en curso?

Entre 300 y 500. Todo depende del tema. Por ejemplo, hay un grupo muy involucrado en la biología molecular para usarla como herramienta para descubrir más sobre la biodiversidad.

class="mce"> >>¿Por qué es importante el istmo para la ciencia?

Es la región que no estaba aquí hace 3 millones de años, el mismo tiempo que necesita una especie para desarrollarse. Panamá es puente y barrera entre América del Sur y América del Norte para miles de especies de plantas y animales. No hay nada en el mundo similar; es una oportunidad impresionante. Aquí en la Isla de Barro Colorado tenemos desde hace 25 años una parcela de 50 hectáreas en la que identificamos y contamos los árboles cada cinco años. El proyecto, con la metodología preparada aquí, se ha extendido a 15 países. Estamos obteniendo mucha información sobre la dinámica del bosque y los efectos del cambio climático.

class="mce"> >>¿Cómo es la relación con las autoridades panameñas?

Tenemos una buena relación con todas las entidades científicas y gubernamentales vinculadas al tema ambiental o científico. Por ejemplo, con la Autoridad del Canal de Panamá tenemos mejor relación ahora que cuando la empresa era administrada por Estados Unidos. Hemos conversado con Alberto Alemán Zubieta, el administrador del Canal, para que nuestros paleontólogos y geólogos tengan acceso a las excavaciones, que nos darían más información sobre la formación del istmo. Tenemos un proyecto, financiado por el banco HSBC, sobre el cambio climático y el bosque; la relación bosque-carbono. En las próximas semanas anunciaremos la contratación de un nuevo científico.

class="mce"> >>¿Tiene futuro la llamada ‘ciencia tropical’?

En los próximos días saldrá un artículo en la revista Procedings of the National Academy of Sciences donde se planteará algo que ha dicho Al Gore en su película Una verdad incómoda, finalmente los bosques boreales son más un problema que una solución frente al cambio climático. Los bosques templados no son tan importantes como los tropicales, que tienen una extraordinaria biodiversidad. Son importantes para la salud y para la propia estética, incluso más que los del trópico africano o asiático. Las ventajas del nuevo mundo, como los bosques del Amazonas y del istmo de Panamá nos ponen en una posición superior. Este es el siglo de la ciencia tropical; es lo más importante. Los nuevos líderes del Smithsonian así lo entienden.

PERFIL

CARRERA. Eldredge Bermingham es biólogo molecular evolucionista. Llegó al STRI en 1989, y en 2003 asumió la subdirección de la entidad. Actualmente dirige el laboratorio de biología molecular de la isla de Naos. Tiene un doctorado de la Universidad de Georgia.Es autor o coautor de más de 85 artículos científicos sobre insectos, peces marinos y de agua dulce, ranas, aves y primates, entre otros.

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