La química de dos panameños

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La bioquímica Carmenza Spadafora y el médico infectólogo José Stoute, además de compartir pasión por la ciencia, tienen otro elemento en común: haber nacido en territorio panameño.

Se conocen desde 2004. Sus lazos de amistad se forjaron al trabajar juntos en el Walter Reed Army Institute of Research (WRAIR), en EU.

Ambos son polos opuestos. “Yo soy extrovertida y optimista; él, introvertido y pesimista”, dice, entre risas, Spadafora. “¡Pero eso no impide que tengamos buena química!”. Esa fórmula los ha llevado lejos en cuanto a investigaciones a favor de la ciencia.

Desde febrero pasado, tienen 1 millón de dólares para ejecutar la segunda fase de su proyecto “Uso de frecuencias de microondas para el tratamiento de la malaria”, premio que obtuvieron del programa Grand Challenges Explorations de la Fundación Bill & Melinda Gates. Tienen dos años para ejecutarlo. Para realizar la primera fase de este proyecto también contaron con el aval de la fundación que le proporcionó, en diciembre de 2008, 100 mil dólares para emprenderlo.

-¿Cómo surgió la idea de aplicar?

- Stoute: Cuando Carmenza volvió a Panamá en 2008 surgió esta oportunidad. Debíamos mandar dos páginas que plasmaran una idea muy innovadora. Yo la llamé [desde EU] como en mayo de 2008, y le dije: ´Carmenza, tenemos que aplicar´.

- Spadafora: Yo dije un par de ideas, y él me decía ´no´ a todas. ´Eso es demasiado clásico´... ´Ellos están buscando algo mucho más innovador´, me decía.

- Stoute: ¡Carmenza se pudo frustrar conmigo porque yo le decía ´no´ a todo! Entonces me dijo: ´¿Qué tú quieres? ¿Un rayo mágico?´ Yo le dije que ´¡sí, que por ahí iba la cosa!´.

Así surgió la idea. Eso me hizo pensar en las microondas. Había visto un programa en Discovery Channel en el que se usaban las microondas para el tratamiento del cáncer.

- Spadafora: Cuando habíamos trabajado juntos en el WRAIR yo usé un método que aprovechaba la latitud paramagnética de los parásitos, por lo que pensé que podíamos usar un sistema de magneto para que se peguen los parásitos... Recuerdo que le dije: ´¿Qué te parece algo de magnetismo?´ Entonces, él me dijo: ´¡Ya sé! ¡Microondas!´

-¿La intención del proyecto es poder tratar la malaria sin el uso de fármacos?

- Stoute: Sí. La pregunta que la fundación quiere resolver es si se puede tratar la malaria sin inducir la resistencia [microbiana], como usualmente hacen las drogas. El uso de fármacos antimalaria ha traído cepas de malaria resistentes a estos. La fundación busca apoyar un método de tratamiento que no se base en fármacos y que no induzca la resistencia. Por eso pensamos en esta tecnología. El uso de frecuencia de microondas es una forma potencial de tratar o matar la malaria, que creemos que no va a inducir resistencia porque no se basa en la interacción entre un químico y una proteína, sino que se atacará una parte del parásito muy básica para su función.

-¿En qué consiste la segunda fase?

-Spadafora: José irradiará a ratones infectados con malaria, estando él en Penn State University (EU). Vamos a estudiar cuánta radiación pueden aguantar sin que les pase nada. Yo seguiré irradiando la sangre infectada con el parásito [en el Instituto de Investigaciones Científicas y Servicios de Alta Tecnología (Indicasat-AIP) en Ciudad del Saber] para explorar cuál es la molécula del parásito que se afecta por la radiación.

-¿En qué consiste el uso de frecuencia de microondas para irradiar al parásito?

-Stoute: Mucha gente piensa que se trata de un horno de microondas, pero es muy diferente, porque el poder de esta máquina es muchísimo menor, no queremos cocinar nada. Usaremos dos máquinas que tendrán adentro una caja en forma de pirámide. En una máquina se estudiarán las muestras [de sangre con malaria] dentro de la caja. En la otra, los ratones. Las máquinas tendrán un generador de microondas seguido de un amplificador. Este se conectará a la caja, por lo que las ondas se irradiarán dentro de la cavidad.

-Spadafora: Estamos trabajando con ingenieros electrónicos en EU, quienes están construyendo las máquinas. En septiembre terminarán, y podremos comenzar nuestros experimentos con las máquinas nuevas.

-Stoute: El poder que irradiará la máquina a los ratones se controlará. Vamos a medir la temperatura, y estudiaremos a dónde se va la energía, etc.

Vamos a saber cuánta energía se requiere para matar a los parásitos, sin dañar al animal.

LA ENFERMEDAD

-¿Cómo la malaria afecta al hombre?

-Stoute: La malaria es un parásito transmitido por el mosquito Anopheles gambiae, que ataca principalmente los glóbulos rojos, destruyéndolos y trayendo anemia, deficiencia en diferentes órganos a nivel cerebral, pulmonar, en los riñones, etc. Los niños y las mujeres embarazadas son muy susceptibles al parásito. La mayoría de los casos de fatalidad ocurren en África. Se han reconocido cinco especies de parásito; la que Carmenza y yo estamos trabajando es la Plasmodium Falciparum.

-¿Cuál es la presencia de la malaria?

-Spadafora: En Panamá, los casos de malaria en 2008 y 2009 estuvieron entre los 800 y 900. En 2010, esta cifra bajó a cerca de la mitad. En el mundo, más de la mitad de la población se encuentra en zonas de riesgo, es decir, 3 mil millones de personas en 109 países y territorios del globo. Cada año se dan cerca de 247 millones casos de malaria en el mundo, y el año pasado murió casi un millón.

-¿Cómo una persona con malaria podría beneficiarse, en caso de que el resultado de su proyecto sea óptimo?

-Spadafora: Faltaría otra fase de estudio para ello. La tecnología de microondas es barata, por lo que si todo resulta bien podríamos hacer una nueva máquina de microondas y ubicarla en los centros de salud de África, para que los pacientes se expongan a la máquina. Si este sueño se hiciera realidad sería una forma revolucionaria en el tratamiento de la malaria.

MÁS SOBRE ELLOS

Carmenza Spadafora - Licenciada en Bioquímica (Eastern Michigan University)- Doctora en Bioquímica y Farmacología Molecular (Universidad de Granada, España)

José Stoute.

- Licenciado en Biología (University of South Florida)- Doctor en Medicina (University of Miami School of Medicine, EU)

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