Hace 150 años nació Pierre Curie

6:54 a.m. - PARÍS. Francia (DPA). -No fue la peligrosa radiactividad que investigaba, ni una explosión en el laboratorio lo que acabó con uno de los físicos más grandes del siglo XIX, del que mañana se cumplen 150 años de su nacimiento.

Pierre Curie murió en 1906 al ser atropellado por un coche de caballos, con solo 46 años. Dos años antes había recibido junto con su esposa Marie el Premio Nobel de Física.

Los trabajos de los Curie sobre los fenómenos de la radiación fueron reconocidos por toda la comunidad científica.

"Vivíamos como en un sueño, lleno de una única cosa", afirmó Marie Curie más tarde sobre la actividad investigadora de ambos. Y tras la muerte de su marido se sumergió aún más en el trabajo.

En 1911 volvió a ser distinguida con el Nobel, esta vez de Química, por su descubrimiento y descripción de los elementos radiactivos polonio y radio.

Con 65 años seguía trabajando doce o más horas al día. El primer Nobel, obtenido junto con su marido en 1903 y el primero a una mujer, le llegó con solo 36 años. También había establecido con su esposo las bases para el segundo Nobel.

Tras el descubrimiento de la radiactividad por parte de Antoine Henri Becquerel, los Curie se dedicaron de forma intensiva al fenómeno. Con la observación de los minerales de uranio descubrieron que en su forma de pecblenda la radiación era mayor a la cantidad de uranio de su composición. Ello condujo a la conclusión de que la pecblenda debía contener un elemento aún desconocido, que escapaba a los análisis químicos, de fuerte radiación.

En 1898 los Curie pudieron demostrar la existencia de dos nuevos elemetos radiactivos, a los que llamaron polonio -en homenaje a la patria de Marie, Polonia- y radio "el radiante".

Sin embargo, en el caso del polonio no consiguieron enriquecerlo de modo de establecer su peso atómico, requisito para su reconocimiento. Sí lo lograron con el radio, pero durante el trabajo tuvieron muchas dificultades para obtener una cantidad significativa.

Para contar con una mínima cantidad del elemento necesitaron varias toneladas de pecblenda de Bohemia. Solo tras años de trabajo en condiciones primitivas y muchos fracasos consiguieron una décima de gramo de cloruro de radio puro. El radio demostró ser un elemento muy particular: su radiación atravesaba los recipientes habituales y debido a su fuerte radiactividad los preparados brillaban en la oscuridad. Pronto se lo empezó a usar contra el cáncer.

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