El Jim Crow en la Zona del Canal

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La educación ‘Silver’ era muy inferior a la que recibían los hijos de los trabajadores blancos del Gold Roll. Formaba parte del sistema de segregación racial o Jim Crow, implantado en la Zona del Canal. La educación ‘Silver’ era muy inferior a la que recibían los hijos de los trabajadores blancos del Gold Roll. Formaba parte del sistema de segregación racial o Jim Crow, implantado en la Zona del Canal.
La educación ‘Silver’ era muy inferior a la que recibían los hijos de los trabajadores blancos del Gold Roll. Formaba parte del sistema de segregación racial o Jim Crow, implantado en la Zona del Canal.

La tendencia en el Canal de 1905 a 1908 consistió en separar las nóminas de pago con base en la raza. Gradualmente, los administradores de personal tuvieron que moderar el criterio exclusivo de raza, considerado inconstitucional y políticamente indeseable.

Resulta fascinante leer algunos memorandos del departamento de planillas, intentando dilucidar cómo definir las dos nóminas. Definían “oro” y “plata” basado en raza y nacionalidad. Los norteamericanos debían ser ubicados en el Gold Roll por sus destrezas, por su nacionalidad y porque ganaban más de 75 dólares semanalmente. Aquellos que ganaban menos se colocaban en el Silver Roll. No obstante, solo significó “raza” más que otra cosa. Así, el resultado de 5 o 6 años de segregación fue la transferencia al Canal de Panamá del sistema Jim Crow (denominación que abarcaba el conjunto de leyes que establecían la segregación racial en EUA). De este modo, los norteamericanos blancos prácticamente monopolizaron los trabajos pagados en el Gold Roll. Los demás, incluyendo a los europeos, fueron colocados en el Silver Roll.

Para 1908-1910 la moneda estadounidense se utilizaba casi exclusivamente en Panamá. Los empleados del Gold Roll recibían salarios más altos, un mes de vacaciones al año con salario, transporte gratuito de retorno junto con sus familias, escuela, alojamiento, servicios religiosos y servicios médicos gratuitos: prácticamente todo. Justamente, como sostenían los críticos, la sociedad de la Zona del Canal era un estado socialista perfecto para sus empleados blancos.

Inversamente, los empleados del Silver Roll no recibían prácticamente ninguno de esos beneficios, ni siquiera vacaciones pagadas. Debo indicar que la cobertura médica para ellos se incluyó simplemente, porque resultaba más práctico mantener saludables a los trabajadores. De hecho, también contaron con habitación gratuita durante algún tiempo, pero no con educación gratuita, vacaciones pagadas y otros beneficios.

Entre las injusticias que subsistieron hasta las décadas de 1930 y 1940, se encontraba el hecho de que los trabajadores caribeños pagaban la educación de sus hijos. Los derechos que les cobraban subsidiaban las escuelas blancas. Obviamente, se ocasionó un enorme perjuicio porque se sacrificó a toda una generación de jóvenes caribeños a recibir una educación muy inferior en las llamadas silver schools.

Desde la Primera Guerra Mundial los sistemas Gold y Silver se habían implantado firmemente. Se hizo muy difícil combatirlos dadas las ambiguas definiciones que utilizaban. El sistema imponía una línea divisoria racial que, además, perpetuaba el pago desigual. Así, los empleados blancos recibían probablemente de 7 a 10 veces más ingresos y beneficios que los trabajadores del Silver Roll. A todas luces era un sistema injusto.

Los sistemas Gold Roll y Silver Roll fueron impugnados en las décadas de 1910, 1920, 1940, 1950 y 1960. Aún más, duramente criticados por el mismo Gobierno de Estados Unidos. Periódicamente, inspectores enviados a Panamá indicaron que los trabajadores blancos recibían paga más elevada de la que recibirían en Estados Unidos. Recomendaron eliminar completamente a los trabajadores blancos y pasar a un sistema único “Silver Roll”, que se denominó silverization, o bien dar más eficiencia al sistema aumentando la cantidad de los eficientes trabajadores del Silver Roll, la mayoría caribeños.

Después de la Segunda Guerra Mundial, expertos en eficiencia informaron que el sistema no debía continuar con dos nóminas de pago tan dispares. Percibiendo el creciente sentimiento de oposición al sistema, el gobernador de la Zona del Canal sustituyó discretamente las denominaciones existentes Gold y Silver por las de empleados de “tarifa EUA” y empleados de “tarifa local”. Asimismo, ordenó la eliminación de ciertas obvias reminiscencias de segregación racial del Jim Crow, como los surtidores (fuentes) de agua separados. Para entonces, las autoridades del Canal se encontraban a la defensiva contra los cambios ordenados por Washington.

En 1951 y 1952 Washington intentó reducir la disparidad de las planillas reinventadas (tarifa USA y tarifa local), así como disminuir algunos privilegios de los empleados del Gold Roll. Si embargo, los zonians fueron extremadamente ingeniosos en proteger sus privilegios, situación que persistió hasta 1970 y aún después de la entrada en vigencia de los tratados. Así, hasta 1999 subsistieron dos sistemas salariales.

El trato desigual dispensado al trabajo no blanco, no americano, en vigor durante casi un siglo, fue uno de los aspectos mas criticados y objetables de la administración norteamericana del Canal de Panamá.

Debemos rendir homenaje a los caribeños en Panamá, que durante la mayor parte del siglo XX lucharon por mejorar sus beneficios, sus condiciones de trabajo y alcanzar una existencia digna.

FUENTES

Editor: Ricardo López Arias

Textos: Michael Conniff. Profesor de historia. San Jose State University

Fotografías: Colección RLA/AVSU

Comentarios: vivir+@prensa.com

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