Noche para mirar al cielo

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Cada año, a mediados de agosto, la Tierra cruza la órbita del cometa Swift-Tuttle, provocando la lluvia de meteoros conocida como las Perseidas. EFE. Cada año, a mediados de agosto, la Tierra cruza la órbita del cometa Swift-Tuttle, provocando la lluvia de meteoros conocida como las Perseidas. EFE.
Cada año, a mediados de agosto, la Tierra cruza la órbita del cometa Swift-Tuttle, provocando la lluvia de meteoros conocida como las Perseidas. EFE.

La misma NASA ha aconsejado pasar esta noche en vela. Siguiendo la recomendación, amantes panameños de la ciencia astronómica proponen que hoy, domingo, se duerma mucho durante el día y se tome una buena siesta en la tarde, para así pasar la noche despiertos mirando al cielo. Todo apunta a que la desvelada podría valer la pena. Pero, todo dependerá del clima.

Hoy, desde las 10:00 p.m. y hasta la madrugada de mañana, lunes, una lluvia meteórica conocida como Perseidas o “lágrimas de San Lorenzo” (por la fecha del santo, el 10 de agosto), alcanzará su mayor intensidad cuando la Tierra cruce la cola del cometa 109P Swift Tuttle, que orbita al Sol cada 130 años, indicó la NASA.

Este año será muy prometedor para observar las Perseidas porque se tendrá Luna en cuarto creciente, la cual se ocultará a la medianoche, y esto favorecerá la visibilidad del manto estrellado.

Aulio Hernández, presidente de la Asociación Panameña de Aficionados a la Astronomía (APAA), comenta que ello significa que hay muy buenas condiciones para esta lluvia meteórica. “La Luna, que es nuestra mayor aguafiestas, no estará presente en la madrugada. Eso nos permitirá ver, dependiendo del lugar de observación, la gran mayoría de los meteoros”.

El doctor en astrofísica Rodney Delgado, director del Observatorio Astronómico de Panamá, cuenta que al no haber Luna después de la medianoche, el cielo quedará completamente oscuro (solo con el brillo de las estrellas), lo que permitirá observar claramente los meteoros. “Se podrán observar entre 30 y 50 meteoros por hora. Es posible que usted pueda ver más de 50 meteoros por hora, pero eso dependerá de qué tan oscuro es el lugar donde se encuentra observando el cielo. Observar más de 100 meteoros por hora será muy difícil, independientemente del lugar, puesto que muchos meteoros son muy, muy chiquititos para verlos”.

En caso de que el cielo esté despejado, Hernández aclara que “podremos observar meteoros desde las 10:00 p.m. del domingo, y al pasar la medianoche la actividad se irá incrementando hasta llegar a un máximo estimado de 60 a 100 meteoros por hora. A las 5:01 a.m. es cuando se dará el pico de actividad. Este es un evento para trasnochadores. ¡Lo duro es ir trabajar un lunes sin haber dormido!”.

MARAVILLAS DE LLUVIAS METEÓRICAS

Las Perseidas han sido catalogadas como el “viejo fiel” de las lluvias meteóricas – existen más de 100 tipos de estas lluvias– ya que por lo general siempre se ven. “En lo personal mis favoritas son las Leonidas, que se dan en noviembre, y las Geminidas, en diciembre. ¡Las lluvias meteóricas son un fenómeno memorable que sorprende y emociona a todos!”, expresa Hernández.

Perseidas proviene de Perseo, la constelación de donde aparentan radiar los meteoros esa noche.

Una lluvia meteórica no es más que un fenómeno que se da al interceptar la Tierra el trazo de polvo dejado por un cometa en su órbita alrededor del Sol. “Estas partículas llamadas meteoroides chocan con la atmósfera de la Tierra a gran velocidad, y causan el fenómeno al que llamamos meteoro, o estrella fugaz en el lenguaje cotidiano”. Hernández aclara que el término correcto para referirse a esto es “lluvia meteórica”. Cuando la actividad es muy intensa se puede llamar tormenta meteórica, como fue el caso de las Leonidas de 1966, en la que se registró un promedio de arriba de 2 mil meteoros por hora.

Para Louis Taylor, expresidente de la APAA, ver un meteoro cayendo es una experiencia maravillosa, “pero observar un conjunto de ellos en una lluvia de meteoros es más extraordinario. Según los cálculos, se podrían ver alrededor de 100 por hora. En Panamá ese número, debido a nuestro clima en temporada lluviosa, es algo menor, pero si uno tiene suerte se podría ver un espectáculo único”, recalca.

TRAS LAS PERSEIDAS

Las Perseidas son una lluvia meteórica popular en el hemisferio norte por ubicarse en pleno verano y por ser muy constante en cuanto a la cantidad de meteoros observable. “A diferencia de nosotros que podemos observar todo el año sin mayor problema, ¡en latitudes más al norte, estar a las 3:00 a.m. en diciembre (Las Geminidas) es algo más que una aventura!”.

Las Perseidas son meteoroides muy pequeños, “como granitos de polvo, por lo cual no dejan un trazo muy persistente en el cielo. Son en su mayoría blancos y bastante rápidos. Pero no es el tamaño lo que importa, es la velocidad con que impactan la atmósfera, la que causa el brillo y el destello; esa fricción es tan intensa que produce un envoltorio de gas supercalentado llamado plasma; eso es lo que observamos”, indica Hernández.

Las Perseidas no son la lluvia meteórica más rápida; el promedio de velocidad de una de sus partículas es de 59 Km/s; ese título se lo llevan las Leonidas con una velocidad de 71 Km/s.

LA MAGIA DE OBSERVAR

Hernández afirma que las últimas Perseidas observadas con éxito en Panamá sucedieron en 2002. “Coincidió como esta vez, una noche sin Luna y casi despejada, una noche bastante interesante”. Desde la ocasión, comenta, las últimas Perseidas se han registrado en un cielo nublado, o con mucha Luna, “o simplemente los meteoros no llegaron, o una combinación de los tres”.

Hernández indica que la “campeona” de todas las lluvias meteóricas que ha observado fueron las Leonidas, de 1998, en la que pudo ver “360 y tantos ´bólidos”. ¡Impresionante y fantástico no son palabras para describir ese evento! Pero eso no se ha vuelto a repetir. Esperamos que estas Perseidas nos sorprendan”, dice.

La APAA ha invitado a sus socios a observar el evento, en grupo o individual. “Hay un proyecto de medición de altura de los meteoros por paralaje, el cual consiste en tomar fotografías simultáneas con seguimiento en sitios separados por más de 20 Km. Pero este es un evento popular, ¡no hacen falta telescopios ni otros instrumentos, solo un par de ojos sin sueño!”

Hernández dice que todos los interesados en ver las Perseidas solo deben buscar un sitio oscuro lejos de las luces de la ciudad, ya que ese brillo en el cielo “borra” muchos meteoros. Una vez instalado aconseja “contar con sillas, ropa abrigada y un buen termo con café”.

Taylor recomienda fijar la vista hacia el Norte y tener paciencia, ya que “cuando uno menos se lo imagina empieza a aparecer unos pequeños destellos que dan la impresión de que se forman líneas en el cielo”.

Lo maravilloso de esto, relata Delgado, es que permite al espectador darse cuenta de que no vive en una burbuja aislada, y “que la Tierra no lo es todo. Logra meternos en la cabeza que más allá de las nubes hay muchísimo más de lo que nuestro diario vivir nos permite pensar. Una lluvia de meteoros es como mirar unos fuegos artificiales, pero en este caso son ´fuegos naturales”.

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