BIODIVERSIDAD. HÁBITAT PARA ESPECIES DE ÁREAS COSTERAS.

Barrera orgánica contra las olas

Los arrecifes de coral son los mayores ecosistemas que existen en el mar y ejercen en el agua una función similar a la que cumplen los bosques en la Tierra.

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Aunque para algunas personas los arrecifes coralinos puedan parecerles piedras que estorban en el mar, en realidad son ecosistemas tropicales de gran importancia, distribuidos en áreas costeras y que benefician a los humanos.

Su función en el mar es equivalente a la que desempeñan los bosques en la Tierra, explica Gabriela Etchelecu, bióloga marina y directora de la Fundación Mar Viva.

Constituyen el ecosistema con mayor biodiversidad en el mar, pues son el hábitat donde se refugian y reproducen miles de especies, señala el biólogo marino Arturo Dominici, investigador asociado al Instituto Smithsonian y de la Autoridad de los Recursos Acuáticos.

Los arrecifes de coral están conformados por pólipos –duros y blandos– y microalgas que se encargan de darles color. Por eso es que en un solo lugar el mismo coral puede ser rojo, verde, amarillo o anaranjado, afirma Etchelecu.

Aunque los corales suponen la mayor parte de la infraestructura y la masa de un arrecife, las algas calcáreas son los organismos responsables en el crecimiento del arrecife contra el azote de las olas. Los corales no realizan fotosíntesis, mantienen una simbiosis con estas algas que sí la realizan. "Si no fuera por esta alga, el coral no podría vivir", dice la bióloga.

UN GRITO DE AUXILIO

Al igual que los manglares, los arrecifes de coral funcionan como una barrera de contención natural que ayuda a detener el impacto de las olas.

En los últimos años se han registrado grandes pérdidas de coral en las costas panameñas por varias razones, entre ellas: la construcción de grandes condominios y hoteles en las costas e islas, la erosión de la tierra, la contaminación de los ríos, la destrucción de los manglares y los cambios de temperatura, entre otros factores.

Cuando se destruyen estos ecosistemas, las costas quedan expuestas ante las olas y se destruye el hogar de especies que son parte de la cadena alimenticia de animales acuáticos,terrestres y de aves.

UN PROBLEMA DE TODOS

Pero no solo se ven amenazados los arrecifes que se encuentran en el Caribe y el Pacífico panameño –Bocas del Toro, Portobelo, Kuna Yala, golfo de Chiriquí, archipiélago de Las Perlas, Taboga, Urabá y uno de los principales en la isla de Coiba–, sino también en otras regiones.

Recientemente, el Programa de la Unión Mundial para la Naturaleza en América del Sur advirtió sobre más de 4 mil especies submarinas amenazadas, debido al cambio climático y al inadecuado uso de los recursos naturales.

El informe señala que por primera vez se han incluido algunas especies de corales del archipiélago ecuatoriano de Galápagos, tres de ellas en la "lista roja", dos de las cuales se encuentran en "peligro crítico".

Los expertos explican que la destrucción de estos hábitat submarinos se debe a la falta de educación y concienciación que hay sobre estos recursos.

DATOS CLAVE

ESPECIES SUBMARINAS MUY VULNERABLES

BELLEZA -Los arrecifes de coral no tienen color propio, pero por la fotosíntesis que realizan las algas, demuestran sus mejores colores cuando están cerca de la superficie, porque reciben directo los rayos solares, sin embargo, es allí cuando pueden ser pisados o arrancados por los bañistas en la playa.

DESTRUCCIÓN - Las malas prácticas de pesca causan muerte en los arrecifes de coral, debido a las redes de arrastre que los arrancan de su lugar de origen. A un arrecife de tamaño mediano le puede tomar más de 50 años en formarse.

PELIGROS - Los cambios bruscos de temperatura afectan a los corales, pues cuando es más caliente, el alga libera al coral, y éste, al no poder comer, se blanquea. Otra amenaza es la estrella de mar llamada corona de espina, considerada una plaga, ya que se alimenta de corales.

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