VIENE DE LA 1B.

Dinosaurios del siglo XXI

Una exposición celebra el regreso al escenario de estas criaturas prehistóricas que todavía tienen cosas que decir.

Ahora es posible saber, por ejemplo, qué tan viejos eran y analizar los ritmos de sus etapas de crecimiento. Eso antes era imposible.

Por ejemplo, hoy los investigadores se sienten muy cómodos cada vez que sueltan en público aquello de que los dinosaurios no han desaparecido del todo.

Su afirmación se basa en el hallazgo de una mayor cantidad de fósiles con plumas muy parecidas a las que tienen las aves que conocemos hoy en día. Si bien no les servían para volar, aquellas plumas que daban calor al cuerpo luego formaron parte del mecanismo de las alas, que permitieron a algunas especies primitivas remontar el vuelo y llegar hasta nuestros días.

Entre muestras

En el Museo Americano de Historia Natural de Nueva York, la nueva era de los dinosaurios ha sido recibida con entusiasmo. De hecho, a mediados de mayo pasado el museo inauguró "Fósiles antiguos, nuevos descubrimientos", una exposición que celebra el regreso al escenario de estas criaturas prehistóricas que todavía tienen cosas que decir.

De acuerdo con Mark Norell, jefe de la División de Paleontología del museo y curador de la exhibición, las computadoras y sofisticados aparatos de investigación están ayudando a los investigadores a indagar con mayor profundidad en los rastros dejados por los dinosaurios.

"Utilizando microscopía podemos ver los huesos de los animales y saber qué tan viejos eran", explica Norell. "Por ejemplo, ahora sabemos que nuestro tiranosaurio rex tenía 23 años cuando murió y que tardó 19 años en llegar a la edad adulta. También sabemos que en la etapa más rápida de su crecimiento aumentaba cinco libras al día durante seis años. Este tipo de cosas era imposibles saberlas hace 20 años porque no teníamos la tecnología para ello".

Pero ahí no queda todo. Los científicos están reforzando también su conocimiento sobre los mamíferos, criaturas todavía pequeñas en el Mesozoico, era en que los dinosaurios dominaban el planeta, y que tuvieron que esperar a que estos desaparecieran para tomar el control.

Sin embargo, algunos contratiempos se presentaron en el camino.

Los análisis de fósiles y suelo muestran que hubo un retraso en la evolución y diversificación de las especies de mamíferos después de la gran extinción del periodo Cretáceo, hace 65 millones de años.

La causa es que este acontecimiento también acabó con una gran cantidad de mamíferos al tiempo que terminaba con los dinosaurios. Entre los sobrevivientes, sin embargo, estaban los mamíferos con placenta, grupo al que pertenecemos los humanos.

EL pequeño DURMIENTE

Entre otras cosas, los investigadores del Museo Americano de Historia Natural también han sido capaces de realizar la descripción del primer fósil de un dinosaurio que murió en posición para dormir.

El pequeño Mei long, conocido como "el dinosaurio durmiente", fue encontrado en China y es el fósil de un dinosaurio muy parecido a un ave, cuya postura coincide con la que adoptan los pájaros actuales a la hora del descanso y, por lo tanto, confirma la conexión evolutiva entre los dinosaurios extintos y las aves modernas.

Con estos y otros descubrimientos los paleontólogos del mundo están celebrando en grande.

Y no es para menos. Los dinosaurios no solo son criaturas fascinantes en sí mismas, sino que además, cada dato que sus restos arrojan sobre el tiempo en que vivieron y murieron, es información que agregamos al conocimiento de nuestra propia historia y el mundo que habitamos.

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