BIOCARBURANTES se OBTIENEN DE HIDRATOS DE CARBONO VEGETALES.

Esperanza en las oleaginosas

En Panamá se realizan estudios con varias especies para evaluar su potencial para producir biocombustibles.

En el mundo se está probando la producción de combustibles a partir de hierbas e, incluso, de algas.

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Algunos cultivos son más viables que otros para generar biodiésel o etanol. Uno de los que ofrece mayores rendimientos es la palma aceitera, de la que ya hay en el país algunas plantaciones. “El rango de productividad de palma aceitera, comparado con maní, soya, y otros cultivos, es de cuatro a cinco veces más”, dice el investigador de la UTP, Leopoldo Manso.

Pero hay riesgos ambientales. El científico William Laurance, del Instituto Smithsonian de Investigaciones Tropicales, manifiesta su preocupación por la pérdida de bosques que esta puede ocasionar. Afirma que como las plantaciones de esta palma empiezan a dar rédito a los cuatro o cinco años, quienes la siembran suelen destruir bosques primarios para vender la madera y sufragar los gastos de la plantación.

“En Panamá estamos a tiempo de evitar que pasen cosas como las que pasan en Indonesia y Malasia, donde se ha sembrado palma aceitera, no para satisfacer los problemas de esos países, sino de Estados Unidos (EU) y la Unión Europea. Ellos, para tener sus ambientes más puros, han trasladado el problema ambiental hacia estos dos países”, advierte Manso.

INVESTIGACIONES

El Instituto de Investigación Agropecuaria de Panamá (Idiap) realiza estudios en cultivos no comestibles, como el coquillo, (Jatropha curcas), para evaluar su viabilidad en la producción de biodiésel. Omar Alfaro, investigador agrícola del Idiap, señala que esta especie tiene un rango de adaptación “bastante amplio”; permitiría arborizar áreas con suelos degradados y puede representar una oportunidad para poblaciones que viven en ellas, para incursionar en el cultivo y venta de la Jatropha.

Ahora, aclara Manso, para una producción industrial de Jatropha, se requiere invertir en fertilizantes y agua. Alfaro menciona que hay opciones de poder desarrollar proyectos con otros países de Mesoamérica para la producción comercial de esta especie.

Además, la higuerilla (Ricinus communis) es otra especie que tiene potencial de producción de aceite de alta calidad, que se puede usar como lubricante de motores de avión. “Es un poco más exigente, pero es otra alternativa que se tiene vista para producir biodiésel”.

CELULOSA Y CAÑA

Cuando los métodos estén disponibles, en unos 10 ó 15 años, según la mayoría de los expertos, “vamos a ser capaces de usar cualquier tipo de planta para hacer biocombustibles, no necesariamente cultivos comestibles, estima Laurance. Hay cultivos que se dan en pantanales marinos, con lo que se ahorra en nutrientes y agua. Uno de estos es la Salicornia europaea, que rinde unos 250 galones de biodiésel por hectárea. En EU se están haciendo pruebas para producir Salicornia en el desierto.

En tanto, Mario Contreras, director del Centro de Biocombustibles de la Universidad Panamericana Zamorano planteó recientemente en Panamá durante un congreso, sus estimaciones sobre los biocombustibles en la región, basándose en un estudio hecho por esa institución.

Contreras no cree que EU hace bien usando maíz para biocombustible y opina que aún falta investigar más la Jatropha. Él propone que, sobre la base de una industria ya establecida en los países de la región, se puede complementar la producción azucarera con la de etanol, sin afectar a la primera. Además, expresó que se puede aprovechar la biomasa y la celulosa, y obtener un subproducto que se puede usar como fertilizante.

La demanda es enorme, afirma, y los países de la región tienen una ventaja logística hacia el mercado estadounidense. Por otro lado, el petróleo es la fuente materna de los plásticos, que están presentes en todos los aspectos de la vida moderna. “ No solo hay que pensar en biocombustibles, sino además, en producir plásticos de material biológico, concluye Manso.

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