Hongos, potencial para biocombustible

El estudio cuestiona la teoría sobre la formación del petróleo y gas natural, a partir de sustancias orgánicas en el tiempo.

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Muchos endófitos -incluyendo hongos y bacteriasproducen sustancias que pueden ser usadas como antibióticos, insecticidas, etc. Un grupo de científicos estadounidenses estudia la especie de hongos Ascocoryne, que ha demostrado tener un metabolismo apto para producir hidrocarburos volátiles y sus derivados.

Este hongo, extraído de un árbol de Eucryphia cordifolia, conocido como ulmo en Chile, puede producir hidrocarburos que son fuentes potenciales de carburantes. “Una característica inusual en muchos hongos que no producen ningún compuesto volátil”, detalla Gary A. Strobel, botánico y catedrático de la Universidad Estatal de Montana (EU) y miembro del grupo de investigadores.

El estudio reveló la presencia de compuestos orgánicos volátiles, como ácidos, alcoholes, ésteres, alcanos, acetonas y otras sustancias, responsables de la actividad biológica de los organismos.

No obstante, “los hongos que habitan en la madera parecen generar una mayor variedad de productos volátiles. La producción de estos productos volátiles por parte de los microbios dependen de condiciones ambientales, el medio de sustento y las especies microbianas estudiadas”, precisa una investigación publicada en la revista Microbiology.

Al cambiar las condiciones del ambiente y cultivo del Ascocoryne, se puede acelerar o inhibir la producción de hidrocarburos. Un sustento rico en carbohidratos es la clave para el pronto crecimiento del hongo y la producción de gases. Es muy probable que los hongos aumenten su producción de compuestos volátiles con los nuevos desarrollos en procesos de fermentación, tecnologías para membranas y manipulación genética.

Sobre la facultad de que este descubrimiento revolucione la industria petrolera u otros campos, afirma Strobel que “existe la posibilidad de que sea así, ya que el hongo puede producir hidrocarburos cuando crece en un medio con celulosa, la molécula orgánica más económica y abundante en el planeta. Otros hongos [como el ‘Hypoxylon’] producen también otros hidrocarburos y estamos examinando todas las posibilidades”.

“Probablemente, no sea tan irracional especular con que algunos hidrocarburos en el manto superior de la Tierra pudieron haberse originado a través de la fermentación de materiales vegetales a cargo de los hongos bajo condiciones limitadas de oxígeno. Los microbios endofíticos puede que sean los primeros en participar en la desintegración y utilización del material vegetal, ya que, por definición, se encuentran en los tejidos vegetales al momento de la muerte de la planta”, indica el estudio.

También existe la hipótesis de que los ingredientes solubles del petróleo encontrados en la planta huésped pudieran servir de componentes precursores para la producción de hidrocarburos.

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