Nanomedicina: ¿la receta para el futuro?

La ciencia de los materiales y de las nanopartículas ofrece potenciales y novedosos tratamientos en el campo de la salud.

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Más allá de las “nanoesferas” en productos de belleza y la tecnología de “nanoplata” contra las bacterias en los electrodomésticos, la ciencia de los materiales y de las estructuras con dimensiones en escalas nanométricas ofrece una gran variedad de aplicaciones.

Todo empieza en un cosmos que es solo apreciable usando microscopios electrónicos de alta resolución.

Un nanómetro equivale a la milmillonésima parte de un metro. A esa escala, las propiedades físicas y químicas de la materia, como la conductividad eléctrica, el calor y la resistencia, entre otras, cambian y se pueden manipular según el propósito que se tenga.

Hoy día, la nanotecnología se usa, sobre todo, para crear cosméticos, materiales para ropa y celdas solares, y en el desarrollo de novedosos tratamientos médicos.

En países de Europa hay redes de instituciones dedicadas a hacer estudios sobre las aplicaciones en este campo. En Estados Unidos existe la “Iniciativa Nacional de Nanotecnología” (www.nano.gov), un programa federal que aglutina diversos organismos dedicados a la investigación en esta ciencia, que en Panamá, aún no despega.

CÁNCER Y SIDA

Miguel José Yacamán, profesor y director del departamento de física y astronomía de la Universidad de Texas en San Antonio (EU), ha estudiado el uso de nanopartículas para tratar enfermedades como el cáncer y el sida. En su opinión, estos tratamientos “serán usados en muy poco tiempo”.

Las nanopartículas pueden ayudar a ubicar y destruir tumores. Si se les adhiere un anticuerpo, este busca el tumor y al calentarse, las partículas emiten una onda de ultrasonido que revela la localización del tumor.

Esta técnica, según Yacamán, se está aplicando para el cáncer de mama en los hospitales University Of Texas Health Science de San Antonio y en el MD Anderson de Houston, Texas, usando nanopartículas de plata.

Yacamán añade que se pretende crear una prueba donde la mujer se exponga a estas partículas para ver imágenes de tumores incipientes.

También se hacen estudios con nanopartículas de oro, polímeros y platino.

Por otro lado, la radiación infrarroja puede atravesar la materia biológica. En ese sentido, se están probando tratamientos donde se colocan nanopartículas en tumores y se irradian con un láser infrarrojo ultra rápido, estas se calientan y lo queman, sin dañar otros tejidos.

En el caso de las bacterias, los iones de plata entran en la membrana celular y destruyen su ADN, además, las partículas se adhieren a la superficie bacteriana. Esto da luces para nuevos tratamientos contra los virus también.

El virus del sida posee estructuras llamadas espéculas, que son proteínas que se adhieren a los receptores y permiten que entre el virus a las células y se replique, explica Yacamán, quien ha hallado que las partículas de plata se pegan a las espéculas del virus e inhiben su crecimiento. Esta investigación fue publicada en Journal of Nanobiotechnology. Basado en esto, se pretende producir una crema de uso vaginal como protección.

Pero, así como hay esperanza en nuevos tratamientos, también existe el riesgo de su toxicidad, ya que podrían afectar las membranas celulares o el sistema inmunológico. De hecho, menciona Yacamán, se ha visto en estudios con ratones que si les administra nanopartículas de plata, estas se acumulan en el hígado y el corazón, y los iones llegan al cerebro.

En su opinión, “se debe estudiar el daño en función de la dosis y establecer las condiciones en las cuales el efecto secundario sea minimizado”.

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