¡Santos óleos!

Las grandes civilizaciones mercantiles, como la fenicia, minóica y egipcia fueron bendecidas por sus dioses con abundancia de olivos. Cualquier ciudadano romano que plantase una cantidad determinada de olivos quedaba eximido del servicio militar.

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En mi mente, el único líquido de mayor relevancia histórica para la humanidad, que el aceite de oliva, es el agua. Sin el agua no hay vida, así de fácil. Pero el aceite, y específicamente el de oliva, ha jugado un rol crucial en el florecimiento de la cultura occidental, desde que el homo se volvió sapiens (aunque algunos ejemplares del siglo XIX aún resulten neandertales).

La palomita del arca de Noé cargó una ramita de olivo, supuestamente; en el palacio de Babilonia se encontraron tabletas procedentes del reino de Nabucodonosor (597 a.C.), asignando aceite a Joaquín, el cautivo príncipe de Judea.

Me atrevo a decir, sin consultar texto alguno, que este aceite debió ser de oliva, ya que éste viene íntimamente ligado a las civilizaciones que rodean al mar Mediterráneo (ya la semana pasada les conté lo de la palomita de Noé).

El olivo lleva cinco mil años cultivándose hacia el litoral este del Mediterráneo, comerciándose entre las culturas de la zona: las grandes civilizaciones mercantiles, como la fenicia, minóica y egipcia fueron bendecidas por sus dioses con abundancia de olivos.

Estas esparcieron sus tentáculos comerciales hasta (que al menos exista prueba) las estepas rusas, cuyos habitantes, los escitas, intercambiaban aceite de oliva en los prósperos asentamientos griegos del mar Negro, que mucho más tarde se convertirían en balnearios rumanos. Los depósitos de ánforas encontradas en sitios como el de Komo, en Creta, son evidencia concreta de la importación —e importancia— del aceite.

La expansión de los huertos de olivo y de las civilizaciones que echaron raíz a su derredor se dio simultáneamente. El aceite se prensaba en Sicilia, África del Norte y Cataluña; en Provenza, de acuerdo al historiador Strabo, se llevaban las olivas a Massilia (hoy Marsella) junto con las primeras cepas vitivinícolas. De ahí que la viña y el olivo sean los portaestandartes de las civilizaciones mediterráneas.

Pero así mismo como proporcionaron la base de la dieta mediterránea, quienes recibían sus bondades también amasaban grandes fortunas. César expidió edictos exigiendo a Numidia el pago anual de tres millones de litros de aceite como tributo y Tácito prestaba mucha atención a su cultivo: en Túnez los romanos hicieron sembrar cantidades de olivo para de esta forma, amarrar a los belicosos nómadas a sus faldas y literalmente aceitar el engranaje romano, cuyo sustento dependía de estos huertos. Cualquier ciudadano romano que plantase una cantidad determinada de olivos quedaba eximido del servicio militar; el aceite de oliva era oro líquido, mucho antes de que el petróleo fuese conocido como oro negro.

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