Vulnerabilidad de los cerebros jóvenes

Nuevos estudios explican las diferencias entre el consumo de drogas en la adultez y la juventud, estableciendo una mayor afectación en estos últimos.

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DAÑO. El alcohol perturba las conexiones del cerebro relacionadas con la producción de hormonas del estrés. Photos to go DAÑO. El alcohol perturba las conexiones del cerebro relacionadas con la producción de hormonas del estrés. Photos to go
DAÑO. El alcohol perturba las conexiones del cerebro relacionadas con la producción de hormonas del estrés. Photos to go

Los cerebros de los jóvenes son más vulnerables que los de adultos a los efectos dañinos del alcohol y las drogas, que pueden afectar el desarrollo de sus capacidades plenas, recordaron expertos en un congreso médico en California.

La doctora Frances Jensen, del Childrens Hospital de Boston, advirtió en el congreso Neuroscience 2010, que los efectos de las drogas son más duraderos en un cerebro joven.

“El desarrollo del cerebro transpira constantemente, incluso en los adolescentes, y si le administras una droga, puedes cambiar su trayectoria”, aseguró Jensen.

La doctora subrayó que el cannabis, por ejemplo, puede permanecer en el sistema nervioso de un adolescente durante días, y afectar los centros del aprendizaje y la memoria.

Esto se debe, según explicó, a que un cerebro adolescente tiene más receptores a los que la droga puede aferrarse que en un adulto.

Respecto a los efectos a largo plazo, Jensen se remitió a un estudio liderado por Staci Ann Gruber de la Escuela Médica de Harvard y presentado también en el congreso, que indica que la marihuana puede reducir permanentemente el cociente intelectual de los jóvenes que la consumen de forma regular.

Los sujetos de ese estudio que empezaron a consumir la droga antes de los 16 años obtuvieron las puntuaciones más bajas del grupo en un test de flexibilidad cognitiva, que evalúa la capacidad de cambiar la respuesta a una pregunta en función del contexto de la situación.

Según Jensen, además, las resonancias magnéticas funcionales de fumadores de cannabis muestran que sus áreas de inhibición frontal y prefrontal están afectadas.

Un segundo estudio, presentado en el congreso por Michela Marinelli de la Universidad Médica Rosalind Franklin, profundiza en la idea cada vez más común en la literatura científica reciente de que la adicción es una forma más de aprendizaje para el sujeto.

El equipo de Marinelli mostró cómo las ratas en su etapa adolescente trabajaban más intensamente para recibir cocaína como recompensa que las adultas.

Los efectos del alcohol fueron, por su parte, el centro de un estudio de la Universidad de Loyola en Chicago, según el cual esa sustancia puede perturbar las conexiones del cerebro relacionadas con la producción de hormonas del estrés.

Ese trastorno puede perjudicar la capacidad de una persona para manejar el estrés, lo que puede más adelante provocarle ansiedad o depresión.

Las conclusiones de este último estudio- realizado sobre ratas-, no permiten, sin embargo, establecer una extrapolación definitiva a los humanos.

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