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El insecto más símil al humano

Los formícidos tienen comportamientos similares a los de los humanos: trabajan en equipo para alimentarse y defenderse.

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trabajadoras. El grupo recolecta comida. LA PRENSA/Archivo trabajadoras. El grupo recolecta comida. LA PRENSA/Archivo
trabajadoras. El grupo recolecta comida. LA PRENSA/Archivo

Practican la agricultura, tienen ganado y ejércitos, y capturan esclavos, pero no son un pueblo humano sino hormigas, cuyas costumbres similares a las humanas son motivo de estudio en la mayor colección de especímenes del continente.

Ted Schultz, encargado de la colección del Museo de Historia Natural de Washington, ve en ellas una de las piezas fundamentales de la naturaleza.

Su especialidad son las 200 especies de hormigas “agricultoras”, que cultivan hongos desde hace 50 millones de años y que existen únicamente en el continente americano.

Los alimentan en “huertas” subterráneas con materia vegetal o en descomposición, dependiendo de la especie, e incluso cultivan una bacteria en el exterior de su cuerpo que actúa como un antibiótico contra las enfermedades de los hongos.

“Por sí mismas, las hormigas no pueden producir su propia comida, pero cuando cada una hace su trabajo, crean algo tan complejo como la agricultura”, explicó Schultz.

También las hay “ganaderas”, que cuidan de “manadas” de pulgones y se alimentan de una sustancia que ellos excretan.

Más inquietantes son las que sobreviven mediante la trata de esclavos. Los capturan en ataques a otros hormigueros, de donde se llevan las larvas, que tras nacer en su hogar extraño cuidan de sus amos, sin saber nunca su origen ilícito.

Así, pese a contar con un cerebro minúsculo y un repertorio muy limitado de comportamiento individual, las hormigas han desarrollado sociedades de extraordinaria complejidad y coordinación, que llegan a tener millones de individuos.

El museo también exhibirá un molde de aluminio de un hormiguero de casi 2 metros de profundidad y una colonia con habitantes de verdad.

Mientras en las instalaciones del museo, abajo, en los espacios abiertos al público, los humanos suben escaleras, las bajan, curiosean, llenan corredores y buscan comida.

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