finanzas públicas

Fondo soberano; la decisión de ahorrar

Se calcula que en los 11 primeros años de operación del Canal ampliado, los aportes al Estado superarán los $30 mil millones.

Hay momentos en la vida en los que hay que tomar ciertas decisiones. Panamá está a las puertas de uno.

Si en 2006 los panameños apostaron por ampliar el Canal, en estos años, cuando ya se atisba en el horizonte la culminación del proyecto, la decisión pasa por la administración de los ingresos que recibirá el país una vez que empiece a operar el nuevo juego de esclusas.

La cuestión no es baladí. Según la propuesta de ampliación del Canal, en los primeros 11 años de operación de la vía ampliada, los aportes directos al Estado superarán los $30 mil millones. Esa cantidad es equivalente al tamaño actual de toda la economía de Panamá. Solo en 2025, por ejemplo, se espera un aporte directo superior a $4 mil millones. En 2011, año que rompió el récord histórico, la contribución del Canal al Estado fue de más de mil millones de dólares.

Siguiendo las recomendaciones de entidades como el Fondo Monetario Internacional y las agencias calificadoras de riesgo, Panamá ha optado por ahorrar parte de esos ingresos que generará el Canal a partir de 2014. El ahorro se va a hacer a través de un fondo soberano, una figura que, en palabras de Diego Ferrer, subdirector de Inversiones, Concesiones y Riesgos del Estado, ha sido utilizada por países para canalizar sus recursos excedentes.

Para confeccionar el fondo, el Gobierno cuenta con el asesoramiento de un panel de 10 expertos, economistas y exministros de Economía entre los que se encuentran Guillermo Chapman, Alberto Vallarino, Héctor Alexander y Domingo Latorraca.

Las decisiones todavía no están escritas en piedra, pero el fondo va tomando forma. De hecho, la intención del Gobierno es presentar el proyecto de ley a la Asamblea en el primer trimestre de este año.

Su estructura financiera sería similar a la del Fondo Fiduciario para el Desarrollo (FFD), pero el soberano tendría una junta directiva para tomar las decisiones sobre la gestión del fondo. En el caso del FFD, es el Ministerio de Economía y Finanzas (MEF) el brazo ejecutivo.

La función primordial del fondo soberano sería la del ahorro nacional. “Fomentar una cultura de ahorro que vaya hacia las próximas generaciones”, dijo Ferrer.

También serviría como reserva a la que se podrá recurrir en caso de que Panamá sufra una catástrofe natural o una recesión profunda. Con el fondo soberano, el país podría responder a situaciones de este tipo sin recurrir al déficit y al aumento de la deuda pública.

Uno de los ejemplos que se están siguiendo desde Panamá es de Chile, país que tras el terremoto de 2010 pudo inyectar 10 mil millones de dólares sin contratar más deuda pública. “Lo sacaron todo de su fondo”, recordó Ferrer.

En el caso panameño, la intención es que el fondo haga ese papel de ahorro, y que solo se pueda utilizar en determinadas circunstancias. “Tienen que ser cosas muy específicas”, dijo Ferrer, que negó que el fondo se vaya a utilizar para balancear los presupuestos anuales de manera recurrente.

Una de las opciones que baraja el Gobierno es hacer más estricta la Ley de Responsabilidad Social Fiscal, que impone límites a los déficit fiscales del sector público, “pero no se ha tomado ninguna decisión”.

En la última semana ha tomado fuerza la idea de utilizar los mil 300 millones de dólares que tiene actualmente el FFD como capital semilla para el fondo soberano. De prosperar esta alternativa, el FFD desaparecería, y con él, la función inversora para desarrollar determinadas áreas del país, como había proyectado en su momento el exministro Alberto Vallarino.

A partir de 2015, el fondo se iría nutriendo año tras año con los excedentes del Canal de Panamá ampliado.

Aunque todavía se barajan varias fórmulas, una de las que más gusta a la comisión asesora es que el 80% de los aportes del Canal vaya al Tesoro y 20% al fondo soberano. En un año como 2011, en que el aporte fue de alrededor de mil millones de dólares, el Estado habría recibido unos $800 millones y el ahorro $200 millones.

Proyectando en el tiempo esta fórmula, el fondo habrá acumulado en 2025 $9 mil 307 millones en un escenario optimista; en la proyección más pesimista, el fondo tendría ese mismo año $6 mil 672 millones.

Para evitar que el ahorro sea demasiado grande en una economía relativamente pequeña, los expertos podrían decidir que cuando el ahorro sobrepase cierto porcentaje del PIB, el excedente se dedique a prepagar deuda pública.

Esta es una de las decisiones que tendrá que concretar el panel de expertos, así como el mecanismo para nombrar a la junta directiva y al personal que trabajaría en la administración del fondo. “Va a ser muy importante que sea un proceso transparente y que la junta directiva o cualquier figura que se cree sea autónoma e independiente”, planteó Ferrer.

De esa elección dependerá en buena medida el éxito o el fracaso de un fondo soberano que, según las estimaciones del MEF, podría llevar a otros tomadores de decisiones –las calificadoras de riesgo– a elevar la nota de la deuda panameña hasta la “A”, el nivel de Chile, que ostenta la mejor posición de América Latina.

Aportes del canal al estado

$1,043

millones aportó el Canal de Panamá al Tesoro en 2011, una cifra rédord.

$6,576

millones ha recibido el Estado en los 12 años de gestión panameña de la vía.

$1,878

millones entregó Estados Unidos a Panamá durante los 85 años que administró el Canal.

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