SE SIENTE EL CRÉDITO EN EL AIRE

En el valle de los intereses bancarios

La demanda local por crédito ha aumentado, propiciada por una baja sustancial del costo de tomar un préstamo.

Panamá se encuentra en un valle de tasas de interés bajas. Este panorama beneficia a la cultura empresarial que tiene más capital disponible, pero podría generar riesgos a largo plazo.

La realidad se evidencia en el hecho de que la tasa de un préstamo comercial a un año ha caído un 26%, de 9.32% a 7.40% en los últimos 10 años. Esto representa una baja de 26%.

En 2003, la cartera de préstamos comerciales del sistema bancario nacional era de $3 mil 4 millones. Si adelantamos la cinta tan solo 10 años hasta el presente, veríamos un crecimiento de 249.2% hasta los $10 mil 490 millones.

La cartera de préstamos personales ha crecido en el mismo período de $2 mil 582 millones a $6 mil 767 millones. Se trata de un crecimiento de 162% en una cartera particularmente sensitiva, ya que no tiene los mismos niveles de garantía.

Uno de los sectores que más se ha beneficiado de este ambiente de tasas accesibles es el de la construcción, que para este año ocupaba 9% del producto interno bruto del país y empleaba al 10.9% de la mano de obra.

La cartera de financiamiento a estas obras oscilaba cerca de los $3 mil 340 millones al 30 de junio de este año. Para marzo de este año, ya se contabilizaban 17 mil 33 nuevas unidades de vivienda de las cuales 15 mil 445, o un 90.6%, fueron incentivadas por la tasa de interés preferencial.

Un factor esencial en esta reducción de las tasas de interés es el hecho de que no ha sido un fenómeno local.

Los bancos han disfrutado de una liquidez ampliada por los flujos de capitales internacionales, realidad que ha puesto una presión negativa sobre las tasas bancarias.

El banquero Rolando de León de Alba explica “no hemos salido a buscar el dinero, el dinero ha venido solo”.

De León dice que la raíz de este nuevo ambiente es producto de la “inversión extranjera de personas y empresas, lo cual ha producido que el sistema mantenga este nuevo nivel”.

Panamá, en este sentido, ha logrado una prevalencia de crédito relativo a su economía que es envidiable para muchos de los países emergentes.

Esto es aún más cierto cuando varias de estas economías emergentes, como India, Sudáfrica, Brasil e Indonesia, comenzaron en 2013 a golpear sus mercados crediticios con intereses más altos para evitar un “éxodo de billetes”, como le llamó Thomas Catan en una nota para The Wall Street Journal. Indonesia, Brasil y Turquía han tenido que aumentar sus tasas para evitar una fuga de sus propias monedas.

Panamá, al utilizar la moneda de reserva internacional, no tiene problemas monetarios de este tipo, por lo cual puede continuar disfrutando de tasas bajas. “Somos un caso especial,” comenta De León. “Panamá tiene una economía dolarizada por lo cual dependemos de la Reserva Federal. No tenemos mecanismos de control sobre las tasas de interés”.

Por este motivo, De León considera que dos de los indicadores más relevantes en este momento son las tasas de desempleo y de inflación de Estados Unidos, que serán los heraldos de cualquier posible cambio en la política expansionista de la Reserva Federal y por lo tanto, de la era de intereses bajos.

Esta reducción en las tasas no implica que no habrá variaciones menores, pero en general mantienen niveles relativamente bajos. Un factor que podría contribuir al alza es la salida de dos actores de capital importantes del mercado bancario.

Tanto HSBC como el BBVA han vendido sus operaciones locales a capital colombiano.

Estos dos bancos disfrutaban, al ser parte de un grupo global de crédito, de tasas de financiamiento inferiores que aquellas disponibles a los grupos de capital colombiano, por lo cual la comunidad bancaria ve como probable una variación positiva pero mínima en las tasas de interés al crédito al consumidor.

RETOS Y CONSECUENCIAS

No todo es color de rosa. Este ambiente de alto crédito no viene sin sus costos y sus riesgos, y trae consigo retos importantes que el país deberá sortear durante la próxima década.

“Los términos más flexibles han generado una cultura de apalancarse agresivamente,” comenta el banquero Carlos Araúz, quien advierte de la nueva línea de gestores de préstamos. “Hay gente endeudándose hasta el límite que su capacidad de pago le permite”.

Uno de los impactos más importantes de un aumento en el crédito y los incentivos al mismo es que aumenta la velocidad de circulación del dinero, lo cual contribuye a las alzas en el precio de la vida.

Un incremento en la cantidad de billetes en la economía de forma rápida genera presiones de demanda que elevan los precios de bienes básicos.

Pero este fenómeno no está aislado a Panamá. Tim Gray, escribiendo para The New York Times, reporta cómo otra economía emergente, Brasil, fue azotada por fuertes protestas en junio “incitada parcialmente por un costo de la vida en alza”, que marcó 5.86% en septiembre pasado.

Para poder aprovechar los beneficios de esta época y evitar los posibles riesgos, Araúz considera que “necesitamos cautela, educación y cultura de ahorro anticipando los períodos de vacas flacas”.

Esta cultura de ahorro se vería dificultada por caídas similares en las tasas de ahorro. La tasa de depósito a plazo fijo por un año, que vio máximos de 5.21% a mediados de la década pasada y compensaba las alzas de liquidez extranjera con ahorros locales, se ha visto reducida hasta el 2.74%.

UN PANORAMA DE CRÉDITO AMPLIO

$10,490

Millones en la cartera de préstamos comerciales del sistema bancario nacional.

$6,767

Millones en la cartera de préstamos personales.

90.6%

De las nuevas viviendas hasta marzo disfrutaban de la tasa de interés preferencial.

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