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ECONOMY

Howard development ahead of schedule

The special economic zone at the former U.S. Air Force base has 7,500 people working permanently there, a number that is expected to grow.

Mejoran conectividad

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Seven years have passed since the English company London & Regional Panama won the tender to supervise the investment of $700 million in the former Howard military base and turn it into an industrial and logistics center.

Despite the work starting just as an international crisis affected the world economy, the re-branded Panama Pacifico has grown beyond expectations, with 225 companies opening offices there, and with that number expected to increase as more office and warehouse space becomes available.

Companies grouped in four sectors operate in the 2,000 hectare complex: maritime, logistics, manufacturing and call centers. There are companies that have production lines for export, such as 3M, and others that set up a regional training centre in the area, such as Caterpillar.

Companies are mostly American, Spanish, Swedish and Chinese. So far, 21 percent of the enterprises are linked to the maritime industry; 20 percent to logistics, 16 percent to manufacturing and 43 percent to the commercial sector or light manufacturing.

Henry Kardonski, general manager of London & Regional Panama, said that the company had invested $430 million by the end of last year, surpassing the goal of $405 million agreed upon by the government by the end of the eighth year of the concession. He says that the project has contributed to the development of the economy and strengthened the relationship between the ports and the Panama Canal.

"Before we only saw containers going through the Canal," he said. "Now, thanks to the operation of the companies that are in the area, containers stop and are loaded with merchandise produced in Panama Pacifico."

Around 12,000 people pass through the gates of the project daily, 7,500 of whom are permanent workers. There are about 2,000 construction workers and 500 residents, while the remainder consist of visitors and people dropping off their children at one of the four schools.

This movement of people has increased the demand for goods and services and there are plans to add two supermarkets and a small shopping plaza. There are already a number of restaurants and other facilities, such as a gym.

Despite the positive numbers, Kardonski points out that they could be better and pointed toward the bureaucracy as one of the obstacles that has limited the ability of growth area.

The delay in the approval of permits for construction and other state procedures have delayed the installation of companies.

"While we have a one-stop shop to streamline these processes, sometimes it is difficult," he said. "Public investment attracts more companies and the state knows this, but sometimes we must remind them."

In terms of real estate development, the project will deliver 2,500 residential units by the end of this year, 10 percent of the projected total of 25,000 homes.

Mejoran conectividad

Aunque estaba contemplado en el plan maestro aprobado en 2007, no fue hasta hace dos años cuando el Estado adjudicó la construcción de un interconector vial que facilitará la entrada y salida de personas y carga a la antigua base militar de  Howard.

El proyecto, que permitirá conectar Panamá-Pacífico con el puente Centenario, costará 20 millones de dólares y deberá estar operando a finales de 2016.
Una vez habilitado, la compañía London & Regional Panamá comenzará con el ensanche a cuatro carriles de la entrada actual al proyecto. “Con el movimiento actual de vehículos ya se dan embotellamientos y eso afecta la operación de las compañías”, señaló Henry Kardonski, ejecutivo principal del desarrollador de Howard.

El interconector vial permitirá dividir los flujos de vehículos para evitar que los camiones y equipos pesados circulen juntos con los demás automóviles.
Además del ensanche de la vía, la compañía también ampliará la cobertura del sistema de transporte que funciona en el complejo.

Actualmente las grandes compañías financian el transporte a sus empleados, pero el sistema es administrado por London & Regional Panamá.
La idea de la compañía es ampliar la cobertura del sistema y extender el radio de operación de los autobuses hasta Tocumen y Los Andes.
Por ahora, los buses solo llegan hasta Vista Alegre en Arraiján y la terminal de transporte de Albrook.

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