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RELIGION

Francis lauds U.S., Cuba reconciliation

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Pope Francis hailed the detente between the United States and Cuba as a model of reconciliation for the world, urging Presidents Barack Obama and Raul Castro to persevere in building normal ties as the pontiff launched a 10-day tour of the former Cold War foes Saturday.

Francis' surprisingly direct call for progress toward normalization came after weeks of Vatican assurances that he would not explicitly address politics during his pastoral trip to Cuba and the U.S. He served as mediator and guarantor of 18 months of secret negotiations that led to the resumption of diplomatic relations between the two countries this year.

"For some months now, we have witnessed an event which fills us with hope: the process of normalizing relations between two peoples following years of estrangement," the pope said in a speech on the tarmac of Jose Marti International Airport.

"I urge political leaders to persevere on this path and to develop all its potentialities as a proof of the high service which they are called to carry out on behalf of the peace and well-being of their peoples, of all America, and as an example of reconciliation for the entire world."

Francis extended his greetings to Raul's brother Fidel, with whom the pontiff is expected to meet as early as Sunday. He also said he wanted his greeting "to embrace especially all those who, for various reasons, I will not be able to meet" — a possible nod to political dissidents as well as ordinary Cubans across the island.

In a lengthy speech welcoming the pope, Raul Castro praised Francis' critiques of the global economic system, saying it has "globalized capital and turned money into its idol," and thanked the pope for mediating negotiations on detente between the United States and Cuba.

Like the last two popes to visit Cuba, Francis has no meetings with dissidents on his official schedule and his speeches here are being closely watched for their handling of two delicate and related topics: human rights in Cuba and the church's freedom to operate in the officially agnostic, communist state.

Francis didn't explicitly mention human rights in his speech but said he would pray to Cuba's patron saint, the Virgin of Charity of El Cobre, "for all her Cuban children and for this beloved nation, that it may travel the paths of justice, peace, liberty and reconciliation."

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