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TOURISM

Varela concerned about drop in visitors from Colombia and Brazil

One of the reasons has been the strength of the US dollar.

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The biggest concern for Panama, one of the fastest growing economies of Latin America over the past decade, is the currency devaluation that is affecting its larger neighbors to the south, said President Juan Carlos Varela in an interview with Bloomberg in New York.

In addition to its namesake canal, the Panama economy depends heavily on travel and trade. With a fall of 35 percent of the value of the Brazilian real and the 24 percent decline of the Colombian peso, fewer Brazilians and Colombians are visiting and shopping in Panama, said Varela.

"Panama is a great destination for Colombians and Brazilians, who now find it more expensive to travel," said Varela. "For any Brazilian tourist it is double the cost due to the devaluation of the currency."

The restoration of diplomatic ties between the United States and Cuba will bring some new visitors to Panama, but that will not be enough to compensate, said Varela. Copa Airlines reduced its flights to Brazil and has increased its flights to Havana, he said.

"The way in which the United States manages this relationship will have a strong impact," Varela said. "We hope that this new private sector that is emerging in Cuba will become a major customer for the Colón Free Zone."

Panama's economy will grow at an estimated 6 percent this year, according to analysts polled by Bloomberg, driven in part by the expansion of the Panama Canal.

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