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HEALTH

Health problems reported in Patacón

More than 120 families live 500 meters from the garbage dump in Cerro Patacón.

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Ten minutes from Panama City, near the Cerro Patacon landfill, more than 120 families have set up a makeshift community.

But a lack of basic services and the proximity to the landfill has raised concerns among health officials. Minister of Health Francisco Javier Terrientes defines the situation as a "time bomb" due to the pollution that is generated at the landfill.

Regulations establish that the nearest home should be at least 2 kilometers from a landfill that handles toxic waste.

Additionally, there are five clandestine dumps on the grounds where people dump items without any sanitary control.

Francisco Díaz Mérida, an epidemiologist, pointed out that landfills handle metals such as mercury, lead and cadmium that cause high blood pressure, mental retardation and cancer after a prolonged exposure.

The residents drink untreated water from the Mocambo River, which could also lead to health issues.

Eladio Guardia, administrator of the waste agency AAUD, stressed that the agency will close the illegal landfills and place two checkpoints to prevent trucks from entering. The Ministry of the Environment is currently monitoring the level of contamination of the soil and water in the area as well.

The families, who are squatting on the land, live in makeshift homes made out of zinc, wood and pieces of cloth or plastic.

Rufino Chamí, 36, moved there a year ago with his wife and three children.

"I lived in a rented room for $60 a month. Then I heard that they were settling here, so I came," he said while bathing a child in the river.

Resident Arlene Tinoco, 21, said the biggest problems are the lack of water and crime.

Both squatters are aware of that are exposed to a highly polluted environment, but argue that they have no other place to live, due to their low incomes.

Díaz Mérida said that long-term exposure to chemicals emanating from the landfill will eventually lead to health problems.

"I believe that this population should be away from the landfill," he said.

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