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ECONOMY

State paying $860 million in interest

Payments have increased as the country's debt has ballooned.

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State expenditures on interest and commissions payments generated by the public debt amounted to $860 million in 2014, according to the Ministry of Economy and Finance.

Debt service increased by $36 million from 2013, and $118 million from both 2012 and 2011, when the debt payment was $742 million. In the past six years, the government has allocated $4.6 billion to pay interest on the debt.

The country has been borrowing money at cheaper interest rates since it achieved investment-grade status from credit rating agencies. But it has also borrowed much more money.

At the end of 2014, the deficit was $18.231 billion, which represents an increase of $2.5 billion (16.2 percent) compared to 2013.

Rolando Gordón, dean of the University of Panama's School of Economics, warned that rising interest rates could harm Panama's economy.

The economist explained that resources to meet debt service hampers the government's ability to focus on new projects.

"I think that Panama should not continue borrowing so much in absolute terms," he said.

The remarkable growth experienced by the economy in recent years has kept the ration between debt and gross domestic product (GDP) low. It has fallen from 42.3 percent in 2009 to 38.4 percent last year.

But Gordón warned that a fall in GDP could have devastating consequences.

"Although the ratio is low, the day that the GDP falls we are going to have a problem," he said.

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