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TRANSPORTATION

Support for airlines modified

Iberia and KLM will receive $4 million, while AirFrance will receive $4.5 million.

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The Panama Tourism Authority is reviewing its program that offers incentives to foreign airlines operating in Panama.

The program was started during the administration of former Tourism Director Salomón Shamah and was used to reduce the risk to airlines adding routes to Panama. Under the program, the Tourism Authority spent 12.5 million to support the marketing of Panama as a destination in the markets served by the airlines.

Iberia and KLM both received $4 million, while AirFrance received $4.5 million.

Though tour operators and hoteliers said that this strategy worked, current Tourism Director Gustavo Him said that the comptroller has raised concerns with the program, as the results are not easy to quantify.

Between January and August, 178,447 visitors arrived from Europe, an increase of 33.4 percent from the same period last year.

Him said that the existing agreements will be honored because it is the responsibility of the country to comply with their commitments. The majority of these agreements had a duration of three or four years.

The official said that they are developing a mechanism to quantify the return on investment, which will then be used to create a support mechanism for airlines that decide to fly to Panama.

"We must be careful, because if we give money to all  the airlines, then we are left without funds," Him said.

At the moment, Emirates Airlines have not requested funds from the program. It has announced plans to begin flights from Dubai that will begin in February and which will be one of the longest routes in the world.

In the case of the German airline Lufthansa, it will receive $2.2 million for three years.

Him pointed out, however, that the agreement has not yet been finalized.

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