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NUEVAS ALTERNATIVAS

Biomasa forestal, fuente de energía: Carlos Gómez

Dentro de las fuentes de energía verde encontramos una gran variedad de posibilidades, tales como la eólica, solar, hidráulica y la biomasa vegetal. En esta última, entre otros, se encuentran los desechos de las actividades agrícolas y forestales. Un ejemplo aquí en Panamá, es el uso del bagazo de la caña de azúcar para generar calor o electricidad.

En otros países de clima templado, se utilizan las ramas y troncos de los árboles plantados para producir electricidad para los diferentes usos de la industria forestal. El ser humano siempre ha utilizado los árboles como fuente de energía a través de las diferentes civilizaciones que han poblado el planeta.

La madera era no solo un material valioso de construcción. También, una fuente inagotable de energía barata y eficiente. Hoy esto sigue sin variaciones. En muchos países del mundo, todavía hay pueblos que dependen únicamente de esta forma de generación de energía. En Panamá, esta realidad se observa con mucha frecuencia en las comunidades rurales e indígenas.

La actual crisis energética que vive el país nos obliga a explorar nuevas fuentes. ¿Qué opciones existen que sean viables? Una de las fuentes de energía renovable que motiva el interés es precisamente la biomasa forestal proveniente de plantaciones forestales. Esta biomasa se puede utilizar de varias formas, por ejemplo, como pellets (comprimidos de madera) para producir calor en las casas durante el invierno o también como materia prima para la bioelectricidad a través de una planta eléctrica.

Para generar este tipo de energía, se requieren grandes volúmenes de madera provenientes principalmente de plantaciones con especies forestales de alto rendimiento y de rápido crecimiento (3 a 5 años, según la especie). La ventaja de esta actividad es su neutralidad en emisiones de CO2, porque lo que se quema se recupera inmediatamente con la reforestación y así sucesivamente.

En Panamá, esta opción resulta viable debido a la gran cantidad de áreas deforestadas (aproximadamente dos millones de hectáreas), que se pueden incorporar a la economía nacional y de paso, generar empleos y proteger el medio ambiente.

Para los agricultores esto puede ser una oportunidad de negocios para vender sus residuos de biomasa agrícola que surgen de su actividad. Sin embargo, se requieren incentivos adecuados y un marco legal para desarrollar esta industria bioenergética.

Con el aumento de las inversiones en el país en toda clase de infraestructura, la necesidad de energía también aumenta; lo que nos obliga a encontrar nuevas fuentes de cogeneración alternas para suplir esta demanda.

Es urgente que en el corto plazo, Panamá pueda combinar diversas fuentes de energía renovable y desarrollar parques eólicos, paneles solares y plantaciones forestales energéticas que ayudarían en gran medida a las que utilizamos actualmente, como las termoeléctricas (que generan gases de efecto invernadero) y las hidroeléctricas (susceptibles a la falta de agua en verano).

El establecimiento de estas nuevas plantaciones energéticas es una opción adecuada por la alta disponibilidad de tierras de vocación forestal y la variedad de especies forestales de rápido crecimiento con elevado valor calorífico. Adicionalmente, se puede promover la reforestación de las cuencas hidrográficas para asegurar su conservación y que brinden el agua que se necesita en verano.

Estos nuevos bosques plantados pueden generar bonos de carbono para hacer más atractiva esta inversión.

Se requiere establecer incentivos para estas actividades que de seguro tendrán un impacto significativo en las áreas rurales deforestadas y una nueva fuente de energía que se puede usar todo el año. En nuestras manos está la solución. Actuemos ahora porque no sabemos qué cambios drásticos en el clima nos deparan los años venideros, y sin energía, no habrá desarrollo posible.

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