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ADMINISTRACIÓN PÚBLICA

Nuevos retos del Canal: Ernesto Lou

El próximo mes de septiembre culmina una etapa de administración panameña del Canal de Panamá, cuando concluya Alberto Alemán Zubieta su exitosa gestión al frente de ese vital recurso, y entrará a una segunda fase plena de retos, quizás más exigentes que aquellos enfrentados durante la transición y en los primeros 12 años de control panameño.

En realidad ambas etapas fueron precedidas por un proceso de transición a la administración panameña, período durante el cual Alemán Zubieta debió sortear varios obstáculos impuestos por la vieja administración zonian, conforme lo narran sus protagonistas en el libro, Historias canaleras, Doce testimonios de la transición, editado por la Dra. Ana Elena Porras.

En primer lugar, Alemán Zubieta debió remover obstáculos a la panameñización del Canal, conforme lo estipulaba el Tratado del Canal de 1977, y lo hizo impulsando la jubilación o renuncia de los zonians que pretendían retener posiciones ejecutivas bajo control estadounidense. Y en segundo lugar debió vencer la resistencia de los zonians que se oponían al Plan de Modernización y Mejoras, de manera que Panamá recibiese un Canal en óptimas condiciones, conforme lo estipulaba el tratado.

En ese primer período, el saliente administrador contó con el vigoroso apoyo de ejecutivos y directivos panameños, del último presidente estadounidense de la junta directiva, Joe Reeder, y del Cuerpo de Ingenieros de Estados Unidos. Al respecto, en su testimonio histórico, Alemán Zubieta observó que “Joe Reeder fue, sin duda, un motor y líder importantísimo de la transición y transferencia del Canal a la República de Panamá”. La ejecución del Plan de Modernización y Mejoras, a un costo de más de $1,000 millones permitió elevar el viejo Canal a su máxima capacidad.

Durante la fase final de la transición, cabe destacar el gran esfuerzo de la administración de Alemán Zubieta de transferir el saldo de caja de $160 millones al expirar la agencia norteamericana a favor de la Autoridad del Canal de Panamá. En este exitoso esfuerzo, justo es reconocerlo, fue clave el rol desempeñado por el entonces director de Finanzas de la ACP, Ricaurte Vásquez.

Instrumental en la operación del Canal en manos panameñas sería un paso clave dado por Alemán Zubieta y su equipo ejecutivo para cambiar el paradigma de agencia no lucrativa a una entidad altamente rentable, que rindiera beneficios a Panamá y los panameños. El resultado de la aplicación de este nuevo enfoque es que el Canal en 12 años bajo control panameño ha generado beneficios directos a Panamá por más de $6,576 millones, 3.6 veces más que los $1,833 millones que generó en 85 años bajo administración estadounidense.

En la primera fase de administración panameña, la ACP diseñó una política dirigida por un lado a maximizar el valor de la ruta, y por el otro a fijar tarifas de tránsito razonables que mantengan su atractivo para la industria marítima. Pero quizás el mayor logro en esta etapa sea el proyecto de ampliación de la vía acuática con miras a satisfacer la demanda futura del comercio mundial. El proyecto fue aprobado mediante referéndum popular en octubre de 2006, conforme lo establece la Constitución.

El Canal ampliado será clave para la pronta materialización del concepto Panamá Centro Logístico de las Américas. Esto implica el incremento de la conectividad aérea y marítima del país, el desarrollo de zonas procesadoras para la exportación, la capacidad de transbordo de los puertos y el transporte marítimo regional.

El Canal ampliado abrirá a Panamá la posibilidad de que, en relativo corto plazo, ingrese al privilegiado grupo de países desarrollados. Pero para que ello ocurra la ACP deberá seguir siendo manejada con profesionalismo, transparencia y como un miembro proactivo de la comunidad marítima mundial, algo de lo que se ha ocupado con mucho éxito la saliente administración.

El éxito del Canal en manos panameñas es el resultado del excelente trabajo de un equipo de profesionales, liderados por Alemán Zubieta, y por una junta directiva cuyos miembros han asimilado la mística y cultura que inspiran a la ACP. Fueron estos ingredientes los que la impulsaron a actuar con responsabilidad cuando, a propósito de la designación del nuevo administrador, la Cámara Marítima le sugiriese sabiduría en la elección, pues en ello estaba en juego “no solo el futuro del Canal, el impulso de la actividad marítima y logística que gira en torno al Canal, sino también las implicaciones en el futuro de nuestro país”.

Ahora le corresponde a esa junta directiva, que aparentemente estrenará a un nuevo miembro en los próximos días, designar al nuevo subadministrador de la ACP. Lo práctico para asegurar la concreción de las ambiciosas metas señaladas, es que la junta directiva aplique los mismos criterios que usó para designar al administrador. Es lo prudente; es lo responsable.

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