CIENCIA. aventura INTERESTELAR AL PLANETA rojo.

Marte, la próxima frontera

Varias agencias científicas desarrollan la tecnología necesaria para emprender en los próximos años el primer viaje tripulado a Marte.

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Vista del proyecto de asentamiento en la superficie marciana que prepara Mars One con fecha de partida en 2024. Vista del proyecto de asentamiento en la superficie marciana que prepara Mars One con fecha de partida en 2024.
Vista del proyecto de asentamiento en la superficie marciana que prepara Mars One con fecha de partida en 2024.

Era un planeta rojo como la sangre. De cielo oscuro y parajes áridos y accidentados. Sin oxígeno, sin vida.

Es el Marte que recrearon para la cinta de culto de ciencia ficción Total Recall (1990) que cuenta la historia de Douglas Quaid (Arnold Schwarzenegger) y su sueño de conocer el vecino planeta, que para el año 2084 se ha convertido en una suerte de sumidero de mutantes y seres marginados; metáfora de las grandes segregaciones tipo apartheid.

Antes y después, libros, películas y series televisivas se han inspirado en los misterios y certezas de Marte, la nueva frontera espacial para la humanidad, según apuntan los planes de las agencias espaciales que estudian los métodos para llegar, algún día, al astro rojo.

Hace unos días se difundieron las noticias más frescas al respecto. La NASA envió fuera de la atmósfera terrestre su “Desacelerador Supersónico de Baja Densidad” o, en una definición más folclórica, el “platillo volador” que desarrollan al costo de 230 millones de dólares para transportar todo el equipo tecnológico necesario para el viaje a Marte, con humanos incluidos. Aún no hay fecha definida.

Poco antes la NASA también probó un “paracaídas supersónico gigante”, que tendrá la función de amortiguar el aterrizaje. Se precisó que es, hasta ahora, “el mayor paracaídas jamás desplegado”.

Otro proyecto que tuvo eco reciente entre las agencias de noticias fue el de la organización Planetary Society, denominado el LightSail, una “vela solar” experimental puesta en órbita y que cumplió su cometido: surcar el espacio impulsado por los vientos solares. Un invento que busca hacer realidad la exploración de “los suburbios del planeta”.

Pero el plan más osado es el holandés Mars One, que pretende emprender en 2024 una travesía interestelar a Marte, sin retorno, con una nave tripulada con lo necesario para establecer la primera “colonia” en Marte.

El plan continuaría con otras seis expediciones que saldrían escalonadamente de la Tierra. La primera misión requeriría de 6 mil millones de dólares y 4 mil millones de dólares cada una de las restantes, reportaron las agencias internacionales que ventilaron el caso por última vez en febrero pasado.

¿Voluntarios para el viaje sin boleto de vuelta? Según Mars One, se recibieron 202 mil 586 solicitudes para el programa que está siendo tratado como “un reality show” por la comunidad científica, que no ve del todo viable la hazaña.

ANTECEDENTES

El inicio de la exploración de Marte podría fijarse en julio de 1965, cuando la sonda La Mariner 4 pasó cerca del planeta rojo y captó las primeras imágenes que llegaron desde las cercanías marcianas. Ocurrió cuatro años antes de que Apolo 11 se posara sobre la Luna.

El primer “amartizaje” lo consiguió el programa espacial soviético en 1971 con la misión Mars 3, que consiguió instalar un módulo en la órbita de la estrella y otro sobre la superficie marciana, aunque solo funcionó por unos 20 segundos, según National Geographic.

Pero son las misiones de los robots exploradores Spirit y Opportunity (ambos en Marte desde 2004) y Curiosity (2012) las más famosas, por las imágenes y datos que ha recolectado, entre ellos los indicios de la existencia de agua líquida en Marte y de posibles fósiles.

LA VIDA EN MARTE

Sobre la posibilidad de encontrar o establecer vida en el cuarto planeta en relación con la distancia al Sol, abundantes estudios científicos dicen que es imposible y otros tantos plantean que sí, pero que sería, al menos, bastante incómoda.

Por ahora, la ciencia conoce que en Marte la atmósfera es unas 100 veces más delgada que en la Tierra, con mínimos porcentajes de oxígeno. De su superficie destaca el color rojizo por el óxido de hierro y los grandes cráteres y cañones, entre ellos el Valles Marineris, con una dimensión de cerca de 4 mil kilómetros (Km) de largo por 200 km de ancho y 10 km de profundidad, unas 10 veces mayor que el Gran Cañón, según la Agencia Espacial Europea.

En Marte hay cerca de un tercio de la gravedad de la Tierra, su temperatura promedio es de -63.15°C, los días duran 24 horas, 39 minutos y 35.3 segundos, y el año marciano es el equivalente de 687 días terrestres.

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