ASTRONOMÍA. LA CIENCIA ESPACIAL apoya a LA COMUNIDAD ESCOLAR

Jóvenes panameños estudian las estrellas desde el aula

Estudiantes panameños participaron en un programa de identificación de cuerpos celestes para colaborar con los estudios de la NASA.

Avistamiento oportuno

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Los jóvenes emplean un ‘software’ para analizar los datos y descubrir posibles cuerpos celestes no identificados. CORTESÍA Los jóvenes emplean un ‘software’ para analizar los datos y descubrir posibles cuerpos celestes no identificados. CORTESÍA
Los jóvenes emplean un ‘software’ para analizar los datos y descubrir posibles cuerpos celestes no identificados. CORTESÍA

Alejandro Parparcén nunca ha flotado en el espacio como un astronauta, pero es capaz de reconocer el rastro dejado por un asteroide en una serie de fotografías enviadas hasta su computadora portátil por el Programa de Investigación y Colaboración Astronómica Internacional (IASC, por sus siglas en inglés) con sede en Texas, Estados Unidos.

Como él, otros 6 estudiantes de entre 15 y 17 años de edad, que cursan el bachillerato de Ciencias en El Colegio de Panamá, en Ciudad Radial, Juan Díaz, se aventuran a la tarea de “cazar” asteroides.

Se trata de una misión encomendada este año al Club de Astronomía del plantel, y cuya función es detectar la presencia de nuevos cuerpos celestes muy cercanos a la órbita terrestre por medio de fotografías digitales, un análisis de datos que se suma al que hacen los astrónomos de la NASA (Administración Nacional Estadounidense de Aeronáutica y el Espacio, por sus siglas en inglés) en la constante vigilancia del Sistema Solar.

Con el grupo de cazadores de asteroides de El Colegio de Panamá, el país se convirtió en el único de la región latinoamericana en colaborar con el proyecto de investigación del IASC, orientado a escuelas y universidades.

En total, los analistas panameños han hecho seis hallazgos: un descubrimiento provisional y los otros cinco de forma preliminar.

Los otros países que se sumaron a la iniciativa de investigación espacial fueron Bulgaria, Japón, Marruecos, Suecia, India y Estados Unidos.

Para distinguir y detectar los cuerpos celestes, en especial los asteroides u otros cuerpos en movimientos del espacio, los alumnos cuentan con la guía del profesor Alberto Moreno, uno de cinco docentes panameños capacitados en agosto pasado por la NASA, durante una gira realizada al Complejo Kennedy Space Center en Cabo Cañaveral, EU, sobre nociones del espacio.

El trabajo de observación hecho por los estudiantes ayuda a depurar miles y miles de datos, destaca el docente titular de las materias de Física y Matemática en el centro educativo.

Moreno ya venía animando a alumnos a inscribirse en el proyecto de “búsqueda celeste” desde 2010, cuando formaba parte del equipo educativo de Panamerican School. No obstante, las semillas astronómicas rindieron frutos este año.

En total se han hecho seis hallazgos (un descubrimiento provisional y los otros cinco de forma preliminar). Ahora, los datos deben pasar por una serie de evaluaciones profesionales a fin de dilucidar si se tratan de asteroides identificados por primera vez o ya registrados por el sistema.

De ser nuevos, se podrían nombrar de acuerdo con el apellido del estudiante que lo descubrió, aunque esta decisión puede tardar cinco años en determinarse.

Moreno comparte más detalles de los procesos técnicos a cumplir: “ IASC reporta los descubrimientos al Minor Planet Center, organismo internacional autorizado por la Unión Astronómica Internacional para conceder renombrar a un asteroide por la persona que lo descubrió”.

HERRAMIENTAS

Para fungir como colaboradores de la AISC, el grupo estudiantil emplea un software llamado Astrométrica que ayuda a evaluar el tamaño y la trayectoria de los asteroides en las imágenes capturadas.

Cada campaña lanzada o periodo de búsqueda dura 29 días. Sin embargo, las fotografías enviadas a diario deben ser analizadas en un tiempo máximo de 72 horas, para luego levantar un informe con las observaciones.

El paquete de fotografías del espacio enviado a Panamá es generado por el Instituto de Astronomía de la Universidad de Hawái. Cada paquete contiene generalmente cuatro fotografías en secuencia.

“Son archivos pesados, cuya descarga puede tardar hasta dos horas. Por ello, el análisis de las fotografías se puede extender entre cuatro a cinco horas por jornada”, detalla Moreno.

Parparcén y sus compañeros muestran ahora sus certificados acreditados por la AISC, tras los hallazgos realizados. “Fue emocionante competir por encontrar un asteroide entre el grupo y sentirse parte de la comunidad científica. Me divertía, no solo veíamos asteroides sino también todos los astros”, relata Parparcén, de 16 años.

La próxima campaña en la que también se ha apuntado el grupo se inicia el 20 de marzo y culminará el 19 de abril de 2017.

Avistamiento oportuno

Joaquín Fábrega, director del Observatorio Panameño en San Pedro de Atacama, Chile, explica que los asteroides de gran tamaño no representan tanto peligro como los pequeños que brillan menos, lo que los hace menos perceptibles entre el resto de los cuerpos y, generalmente, se descubren cuando están a una distancia muy cercana de la Tierra. Al acercarse a la órbita terrestre hay mayor riesgo de que choquen con otros objetos giratorios, lo que podría ponerlos en dirección a la Tierra. Fábrega pone como ejemplo un asteroide del tamaño de un autobús que cayó en Rusia en 2013, y que causó daños a las estructuras del poblado y dejó heridos. Para Fábrega, el proyecto escolar con el docente Alberto Moreno y el programa IASC es positivo porque además de la recopilación de información valiosa “fomenta el interés por las ciencias en los jóvenes. Esperamos que algún día salga un astrónomo o un astrofísico de esa incursión”.

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