espacio. LA CONTAMINACIÓN fuera del planeta.

El gran tinaco espacial

La caída sobre la superficie terrestre de un satélite abandonado, aviva el problema de la acumulación de chatarra alrededor de la atmósfera.

Un objeto espacial de 6.5 toneladas se aproxima a la Tierra a gran velocidad. Cuando llegue a la atmósfera se fragmentará, y sus trozos destellantes caerán en cualquier parte.

Parece una escena de acción sacada de una película de ciencia ficción con aires algo apocalípticos, pero se trata de un evento pronosticado por la Agencia estadounidense de la Aeronáutica y el Espacio (NASA) para mañana, aunque algunos científicos advierten que el impacto podría ocurrir hoy o dentro de dos días. Los cálculos no son precisos.

Resulta que el viejo Satélite de Investigación de la Atmósfera Superior (UARS, por sus siglas en inglés), de la NASA, viene en picado hacia el planeta, después de 14 años de servicio desde 1991.

El aparato fue dado de baja en 2005, y desde entonces forma parte de la basura espacial que rodea el globo terráqueo.

Sí. Desde que la humanidad dio el salto al exterior de la esfera celeste hace medio siglo, se han ido acumulando sobre la atmósfera miles de artefactos abandonados, entre propulsores de cohetes, motores, y satélites como el UARS, que quedan con patente de corso para navegar por el universo. Es el gran chiquero cósmico.

MÁS CHATARRA

En 2009 se calculaba que en el entorno del planeta surcaban unas 17 mil piezas considerables de escoria metálica, pero según un reciente informe de la Academia Nacional de las Ciencias de Estados Unidos (EU), ahora hay 22 mil desechos que pueden ser fácilmente rastreados desde la superficie.

Esta cantidad no incluye los múltiples restos de menor tamaño, desde fragmentos de explosiones hasta polvo y partículas de pintura. Son muchísimos, y todos podrían causar complicaciones, añade el reporte.

Todos estos escombros representan un problema que les genera dolores de cabeza a los viajeros del espacio.

Para muestra, varios botones: En 2009, el estruendo fue tremendo cuando el satélite abandonado Kosmos 2251 chocó con el satélite Iridium. En junio pasado se vivieron momentos de zozobra en la Estación Espacial Internacional, cuando un enorme desperdicio le pasó muy cerca. Ahora el UARS (de 10.6 metros de largo y 4.5 de diámetro) viene cual meteoro hacia la Tierra.

Además, se teme que más chatarra tome ruta hacia la superficie, como el UARS.

“Hemos perdido el control del ambiente [...]. El espacio es cada vez más peligroso para las naves y para los astronautas”, reconoció hace poco Donald Kessler, director del estudio presentado por la Academia Nacional de las Ciencias de EU.

Y si bien los cerebros de la NASA ya calcularon que del UARS solo quedará –después de su paso por la atmósfera– 10% de su materia dividida en 26 fracciones de alrededor de 130 kilos, la probabilidad de que caigan sobre alguna persona es remota; de 1 entre 3 mil 200, sobre todo porque la mayor parte del planeta es agua.

De hecho, en distintos despachos de las agencias internacionales, los voceros de la NASA aseguran que jamás ha ocurrido un accidente de este tipo.

Empero, Lottie Williams, una ciudadana estadounidense, rebate a los sabelotodo del espacio. Según recoge el diario argentino Clarín, en 1997 a Williams le cayó un pequeño fragmento de cohete sobre el hombro, sin que le causara ningún daño grave.

¿Qué pasará con el UARS? Hasta ayer, de acuerdo con la agencia AP, los genios de la NASA seguían “estrujándose los sesos” para dar con las coordenadas del impacto.

Mientras, las Fuerzas Armadas de EU han dicho que no hace falta cubrirse por estos días ni sentir temor por lo que caiga de satélite, pero si se topan con algún pedazo deben reportarlo a las autoridades. Añadieron que no hay que tocarlo ni mucho menos ponerlo en subasta en alguna página de internet, porque el aparato espacial es propiedad del Gobierno estadounidense.

 ¿Cómo limpiar en el exterior?

La pregunta se la han hecho los sabiondos de la ciencia miles de veces, y no dan con una respuesta. ¿Cómo se puede limpiar el tiradero metálico alrededor de la Tierra, resultado de la actividad astronauta?

Algunos científicos han hablado del empleo de arpones, imanes, sombrillas gigantes, redes y demás alternativas que suenan descabelladas, reportó un despacho de la agencia AP.

Lo cierto es que poner orden en la órbita del planeta no es tarea fácil. En 2007, en China probaron un sistema que terminó por empeorar todo. Lanzaron un proyectil para destruir un satélite en desuso, pero lo que lograron fue multiplicar el viejo aparato en 3 mil 118 trozos, lo suficientemente grandes para ser seguidos por radar, además de unos 150 mil fragmentos de un centímetro que no pueden hacer más que estorbar, detalla el reporte de AP.

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